Alzheimer: Nuove prove possono ribaltare le vecchie teorie

Alzheimer's potrebbe essere diagnosticato precocemente con test di annusare

Testare l’olfatto delle persone ad alto rischio di Alzheimer potrebbe aiutare a fornire una diagnosi precoce, suggerisce un nuovo studio.

Malattia di Alzheimer è un condizione irreversibile caratterizzata da perdita di memoria e danni di altre funzioni cognitive. Attualmente, non ci sono modi efficaci per diagnosticare precocemente la progressione verso l’Alzheimer nelle popolazioni che sono a rischio.

Le diagnosi di solito seguono l’identificazione di lieve deterioramento cognitivo, ma questo potrebbe non essere abbastanza presto perché i trattamenti siano significativamente efficaci.

Attualmente, la malattia di Alzheimer è diagnosticato a seguito di domande relative alla storia medica dell’individuo e a qualsiasi recente cambiamento comportamentale e di personalità, test di memoria e cognizione, test medici standard o scansioni cerebrali.

I ricercatori del Centro di studi sulla prevenzione del morbo di Alzheimer presso il Douglas Mental Health Research Centre della McGill University di Montreal, Canada, hanno iniziato a cercare modi per diagnosticare l’Alzheimer molto prima nella vita di una persona.

La prima autrice dello studio Marie-Elyse Lafaille-Magnan, dottoranda alla McGill University, insieme a un team di ricercatori di questa istituzione, sono interessati a vedere se possono o meno diagnosticare in modo affidabile la malattia di Alzheimer sulla base della perdita dell’olfatto delle persone.

Dr. John Breitner, il direttore del Centro Studi sulla Prevenzione del Morbo di Alzheimer, spera che la diagnosi precoce possa portare ad un’azione efficace per prevenire alcuni dei sintomi della malattia. “Se riusciamo a ritardare l’insorgenza dei sintomi di soli 5 anni, dovremmo essere in grado di ridurre la prevalenza e la gravità di questi sintomi di oltre il 50%.”

I ricercatori risultati sono stati pubblicati nella rivista Neurologia e sono disponibili online.

La perdita dell’olfatto è correlata all’Alzheimer

Lo studio è stato condotto su 274 partecipanti considerati ad alto rischio di malattia di Alzheimer perché avevano un genitore a cui era stata diagnosticata la condizione. L’età media dei partecipanti era di 64 anni.

Un test a scelta multipla “gratta e annusa” (il Test di identificazione degli odori dell’Università della Pennsylvania) è stato condotto per garantire se, e in che misura, ogni partecipante era in grado di identificare una gamma varia di profumi.

Inoltre, 100 partecipanti hanno anche offerto di sottoporsi a punture lombari per misurare i livelli di proteine legate all’Alzheimer nel liquido cerebrospinale, che è un liquido “tampone” che si trova nel midollo spinale e nel cervello.

Tutti i partecipanti sono anche passati attraverso le valutazioni tradizionali, come una revisione della storia medica degli individui e gli esami neurologici e cognitivi.

Si è scoperto che le persone per le quali era più difficile identificare i diversi odori mostravano anche altri marcatori della malattia di Alzheimer, come rivelato dalle valutazioni aggiuntive.

“Questa è la prima volta che qualcuno è stato in grado di dimostrare chiaramente che la perdita della capacità di identificare gli odori è correlata a marcatori biologici che indicano l’avanzamento della malattia”, dice Lafaille-Magnan.

Una correlazione tra la perdita del senso olfattivo e l’insorgenza dell’Alzheimer non è del tutto sorprendente, secondo i ricercatori, in quanto le regioni del cervello connesse con la memoria e il senso dell’olfatto sono colpite dalla malattia nelle sue prime fasi.

“Questa [correlazione] ha senso perché è noto che il bulbo olfattivo (coinvolto con il senso dell’olfatto) e la corteccia entorinale (coinvolta con la memoria e la denominazione degli odori) sono tra le prime strutture del cervello ad essere colpite dalla malattia.”

Marie-Elyse Lafaille-Magnan

I test olfattivi possono fornire un’alternativa più economica

Dr. Breitner suggerisce che valutare l’olfatto delle persone ad alto rischio di Alzheimer potrebbe, ad un certo punto in futuro, diventare un’alternativa più economica e meno invasiva ad alcuni degli esami tradizionali. Egli avverte, tuttavia, che c’è ancora molta strada da fare prima che questo obiettivo sia raggiungibile.

“[Un] semplice test olfattivo può potenzialmente essere in grado di darci informazioni sulla progressione della malattia che è simile ai test molto più invasivi e costosi del liquido cerebrospinale che sono attualmente utilizzati”, dice il dottor. Breitner.

Per il momento, gli specialisti consigliano di effettuare gli stessi test per diagnosticare il morbo di Alzheimer, poiché le valutazioni dell’olfatto sono ancora in fase iniziale.

Difficoltà olfattive, il dott. Breitner avverte, potrebbe essere indicativo di altre condizioni, quindi tutte le possibilità dovrebbero essere prese in considerazione, senza ancora saltare a qualsiasi conclusione. “[P]roblemi nell’identificare gli odori possono essere indicativi di altre condizioni mediche oltre al [morbo di Alzheimer] e quindi non dovrebbero essere sostituiti dai test attuali”, conclude.

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