Autofagia: definizione, effetti sulla salute, digiuno e altro

L’autofagia è un processo vitale in cui le cellule del corpo “puliscono” qualsiasi componente inutile o danneggiato.

I ricercatori hanno collegato l’autofagia a diversi effetti positivi sulla salute. Essi ritengono inoltre che una persona potrebbe essere in grado di indurre l’autofagia attraverso il digiuno.

Tuttavia, è importante ricordare che molta della ricerca su autophagy è nelle relative fasi iniziali.

Questo articolo esamina cos’è l’autofagia, i suoi possibili effetti sulla salute e la sua relazione con il digiuno. Si guarda anche ad altri fattori che potrebbero indurla, e ad alcuni potenziali effetti collaterali.

Cos’è l’autofagia? 

Il corpo di una persona contiene trilioni delle cellule. Nel corso del tempo, molecole indesiderate possono accumularsi al loro interno; a volte, questo può danneggiare alcune delle loro parti.

Un articolo del 2015 pubblicato su Natura spiega che l’autofagia è un processo naturale che risponde a questo problema. Durante l’autofagia, le cellule rimuovono queste molecole indesiderate e parti disfunzionali.

A volte, l’autofagia distrugge alcune di queste molecole e parti. Altre volte, la cellula ricicla queste parti in nuovi componenti.

Il termine “autofagia” deriva dal greco antico per “auto-alimentazione.”

Effetti sulla salute

La ricerca ha collegato l’autofagia con diversi effetti sulla salute, ma questo processo cellulare è complesso, quindi può essere difficile trarre conclusioni.

Per esempio, un recente Studio del 2019 indagini ricerca esistente in autofagia e cancro. Si scopre che mentre l’autofagia può aiutare a bloccare lo sviluppo delle cellule tumorali, può anche promuovere la loro crescita, a seconda dello stadio del tumore.

I ricercatori sono anche interessati alla connessione tra autofagia e salute del fegato. A 2020 articolo di revisione esplorato i modi in cui l’autofagia può aiutare a proteggere le cellule del fegato dalle lesioni epatiche indotte da farmaci e alcol.

Altro ricerca afferma che l’autofagia gioca un ruolo in molte funzioni del fegato e potrebbe prevenire la progressione di diverse condizioni del fegato, tra cui:

    Tuttavia, la maggior parte degli studi sull’autofagia hanno avuto luogo in provetta o in modelli animali. Come sostengono gli autori della ricerca di cui sopra, è necessario effettuare più ricerche negli esseri umani per determinare come l’autofagia può influenzare il trattamento.

    L’autofagia sembra anche giocare un ruolo essenziale nel sistema immunitario ripulendo le tossine e gli agenti infettivi.

    C’è prove che l’autofagia può migliorare le prospettive delle cellule con malattie infettive e neurodegenerative controllando l’infiammazione.

    Un altro articolo di revisione spiega che l’autofagia aiuta a proteggere le cellule dai microbi in arrivo.

    Mentre ci sono molte ricerche sull’effetto dell’autofagia sulle cellule, i ricercatori non sono ancora sicuri se aumentare l’autofagia potrebbe essere un nuovo trattamento per diverse condizioni.

    Legame con il digiuno

    L’autofagia si verifica naturalmente all’interno del corpo, ma molte persone si chiedono se potrebbero indurre l’autofagia utilizzando trigger specifici.

    Il digiuno è un possibile innesco dell’autofagia. Quando qualcuno digiuna, va volontariamente senza cibo per lunghi periodi – ore o a volte un giorno o più.

    Il digiuno è diverso dalla tradizionale restrizione calorica. Quando una persona limita le sue calorie, riduce l’assunzione regolare di cibo. Il digiuno può comportare o meno una restrizione calorica, a seconda di quanto cibo una persona consuma durante i periodi di alimentazione.

    A Rassegna 2018 della ricerca esistente suggerisce fortemente che sia il digiuno che la restrizione calorica possono indurre l’autofagia.

    Anche se ci sono alcune prove che questo processo si verifica negli esseri umani, la maggior parte di questi studi ha coinvolto animali non umani.

    Il digiuno e la restrizione calorica mettono le cellule del corpo sotto stress. Quando una persona limita la quantità di cibo che entra nel suo corpo, le sue cellule ricevono meno calorie di quelle di cui hanno bisogno per funzionare correttamente.

    Quando questo accade, le cellule devono lavorare in modo più efficiente. In risposta allo stress provocato dal digiuno o dalla restrizione calorica, l’autofagia fa sì che le cellule del corpo ripuliscano e riciclino le parti inutili o danneggiate.

    Gli scienziati non sono sicuri di quali cellule rispondano al digiuno e alla restrizione calorica in questo modo, tuttavia. Le persone che cercano di indurre l’autofagia attraverso il digiuno dovrebbero essere consapevoli che questo potrebbe non avere come obiettivo le cellule di grasso, per esempio.

    I ricercatori stanno ancora discutendo se il digiuno può indurre l’autofagia nel cervello. Almeno un animale studio suggerisce che il digiuno a breve termine può indurre l’autofagia nelle cellule cerebrali.

    Si può indurre l’autofagia?

    Il digiuno e la restrizione calorica innescano entrambi l’autofagia mettendo le cellule sotto stress. Tuttavia, i ricercatori ritengono che ci possano essere altri modi per indurre l’autofagia.

    Esercizio fisico

    L’esercizio fisico mette anche le cellule del corpo sotto stress. Quando le persone fanno esercizio, i componenti delle loro cellule si danneggiano e si infiammano. Gli autori di uno carta spiegare che le nostre cellule rispondono a questo problema con l’autofagia.

    Questo suggerisce che le persone potrebbero essere in grado di utilizzare l’esercizio per innescare l’autofagia. Infatti, c’è prove che l’esercizio fisico aumenta l’autofagia nei muscoli scheletrici umani.

    Curcumina

    Gli scienziati hanno anche suggerito che l’assunzione di curcumina innesca l’autofagia, almeno negli studi che coinvolgono i topi. La curcumina è una sostanza chimica naturale che si trova nella curcuma radice, una spezia popolare in tutto il mondo.

    Per esempio, un animale studio hanno riferito che il ripristino dell’autofagia indotto dalla curcumina potrebbe proteggere dalla cardiomiopatia diabetica, un disturbo dei muscoli cardiaci che colpisce le persone con diabete.

    Un altro studio sui topi ha suggerito che la curcumina ha aiutato a combattere il deterioramento cognitivo dovuto alla chemioterapia inducendo l’autofagia in alcune regioni del cervello.

    Anche se questi risultati preliminari sono promettenti, è fondamentale notare che sono necessarie ulteriori ricerche prima che gli scienziati possano trarre delle conclusioni. In particolare, gli scienziati non sanno ancora se aumentare l’assunzione di curcumina può indurre l’autofagia negli esseri umani.

    Effetti collaterali e rischi

    È importante distinguere tra i rischi dell’autofagia stessa e i rischi associati ai tentativi delle persone di indurre l’autofagia.

    L’autofagia stessa non è sempre positiva. Studi hanno dimostrato che l’eccessiva autofagia può uccidere le cellule del cuore, e gli scienziati hanno collegato l’eccessiva autofagia ad alcuni problemi cardiaci.

    Ricerca ha anche trovato che inibire l’autofagia nei topi potrebbe limitare la crescita del tumore e migliorare la risposta al trattamento del cancro. Questo suggerisce che un aumento di autofagia potrebbe teoricamente peggiorare la prospettiva di qualcuno con il cancro esistente.

    Secondo i ricercatori, “l’autofagia gioca un ruolo complesso nel cancro” e “[c]e sfide e opportunità rimangono per identificare i pazienti che hanno maggiori probabilità di beneficiare di questo approccio.”

    Molte persone sono interessate a usare il digiuno e la restrizione calorica per indurre l’autofagia, ma ci sono poche prove sull’effetto preciso che questo ha sugli esseri umani.

    Riassunto

    L’autofagia è un processo corporeo essenziale che rimuove le parti danneggiate e non necessarie delle cellule. Ci sono prove che può avere sia effetti positivi che negativi sulla salute.

    Anche se la ricerca ha dimostrato che la restrizione alimentare, l’esercizio fisico e l’assunzione di curcumina possono influenzare l’autofagia, la maggior parte degli studi si è svolta su animali non umani.

    Gli scienziati non hanno un quadro completo delle implicazioni per la salute dell’autofagia, né di come gli individui possano indurla.

    Chiunque stia seriamente considerando di apportare modifiche al proprio stile di vita per indurre l’autofagia dovrebbe, quindi, chiedere prima il parere di un medico.

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