Bilinguismo: Cosa succede nel cervello?

Nella nostra società sempre più globale, il bilinguismo – o la capacità di parlare due lingue – è in aumento. Come i cervelli delle persone bilingui differiscono dalle loro controparti monolingui è un’area emergente di ricerca.

Gli atteggiamenti verso il bilinguismo sono cambiati significativamente negli ultimi 50 anni. Sono finiti i giorni in cui l’uso di una seconda lingua in casa era disapprovato, etichettato come fonte di confusione per i bambini e presumibilmente in grado di frenare il loro sviluppo.

Invece, il numero di bilingui è in costante aumento. Dati dell’Ufficio del Censimento degli Stati Uniti mostra che tra il 2009 e il 2013, circa 20.il 7% delle persone di età superiore ai 5 anni parlava a casa una lingua diversa dall’inglese.

Questo numero è più che raddoppiato dal 1980, quando si attestava a 9.6 per cento.

Con l’aumento del numero di persone bilingui cresce la ricerca sulla scienza che sta alla base di questa abilità. Il cervello dei bilingui è diverso da quello dei monolingui?? E i bilingui hanno un vantaggio sui monolingui quando si tratta di funzionamento cognitivo e apprendimento di nuove lingue?

Come membro di una famiglia bilingue, ero ansioso di indagare.

Sfatare i miti

A 2015 recensione nella rivista Seminari di Parlato e Linguaggio spiega come i bambini bilingui sviluppano le loro abilità linguistiche, sfatando i miti comunemente creduti.

Secondo gli autori Erika Hoff, professore di psicologia alla Florida Atlantic University di Boca Raton, e Cynthia Core, professore associato di scienze del linguaggio e dell’udito alla George Washington University di Washington, D.C., i neonati possono distinguere tra diverse lingue.

Sono anche in grado di sviluppare il vocabolario in due lingue senza confondersi. Quando i bilingui mescolano parole di lingue diverse in una frase – che è noto come code-switching – non è perché non possono dire quale parola appartiene a quale lingua.

È interessante notare che i bambini sembrano sviluppare naturalmente una comprensione di chi in casa parla quale lingua presto, e spesso sceglieranno la lingua corretta per comunicare con un particolare individuo – un fenomeno che ho visto con mia figlia, che è esposta sia al tedesco che all’inglese.

Mescolare le lingue non sembra trattenere i bambini bilingui dall’imparare entrambe le lingue, ma ci vuole più tempo per imparare due lingue che per impararne una. Mentre c’è una tendenza nel complesso per i bilingui a rimanere indietro rispetto ai monolingui nel loro sviluppo linguistico, questo non è vero per tutti i bambini.

Gli scienziati stanno iniziando a svelare i misteri del cervello bilingue e a far luce sui vantaggi che può portare avere questa abilità.

Lingue concorrenti

Viorica Marian – professore di scienze e disturbi della comunicazione alla Northwestern University di Evanston, IL – e colleghi hanno pubblicato un studio il mese scorso nella rivista Rapporti scientifici, indagare quali aree del cervello sono coinvolte nel controllo del linguaggio.

La ricerca ha coinvolto 16 individui bilingui che erano stati esposti allo spagnolo dalla nascita e all’inglese all’età di 8 anni.

Prof. Marian spiega nel documento che “la capacità dei bilingui di passare senza soluzione di continuità tra due sistemi di comunicazione distinti maschera il notevole controllo esercitato a livello neurale.”

Infatti, quando una persona bilingue sente parole in una lingua, anche l’altra lingua si attiva. Gli scienziati pensano che il cervello dei bilingui si adatti a questa costante coattivazione di due lingue e sia quindi diverso da quello dei monolingui.

Nel suo studio, il prof. Marian ha anche cercato di chiarire quali regioni del cervello sono coinvolte quando i bilingui sono di fronte a parole che suonano simili. Nei monolingui, questa competizione “fonologica” si verifica solo tra parole della stessa lingua.

Ma i bilingui hanno parole dal suono simile della loro seconda lingua aggiunte nel mix.

Plasticità neurale

Nelle persone monolingui, le aree nelle regioni frontali e temporali del linguaggio – più specificamente, il giro sopramarginale sinistro e il giro frontale inferiore sinistro – si attivano di fronte alla concorrenza fonologica.

I risultati dello studio mostrano che diverse aree del cervello sono necessarie per far fronte alla concorrenza fonologica all’interno della stessa lingua, rispetto alla concorrenza tra le lingue.

“Abbiamo trovato”, ha detto il prof. Marian spiega, “che la dimensione e il tipo della rete neurale che i bilingui reclutato per risolvere la concorrenza fonologica differiva a seconda della fonte di concorrenza.”

“Quando la competizione si è verificata tra due lingue, i bilingui hanno reclutato ulteriori regioni frontali di controllo e sottocorticali, in particolare il giro frontale medio destro, il giro frontale superiore, il caudato e il putamen, rispetto alla competizione che si è verificata all’interno di una singola lingua.”

Prof. Viorica Marian

Conclude che “questi risultati dimostrano la notevole plasticità neurale che permette ai bilingui di elaborare il discorso nonostante la concorrenza linguistica da più fonti.”

La plasticità neurale, o la capacità del cervello di adattarsi all’ambiente e alle nuove esperienze, è cruciale nel funzionamento cognitivo. I bilingui, quindi, hanno un vantaggio quando si tratta di funzioni cognitive?

Salute cognitiva

Ellen Bialystok, professore di psicologia alla York University di Toronto, Canada, e il suo team studiano l’effetto del bilinguismo e la funzione cognitiva utilizzando una combinazione di metodi comportamentali e di neuroimaging.

Prof. Bialystok mi ha detto che “[l]e funzioni cognitive che hanno dimostrato di essere influenzate dal bilinguismo riguardano in gran parte l’attenzione – la capacità di focalizzare l’attenzione su informazioni rilevanti e spostare l’attenzione secondo necessità.”

“Questo controllo attenzionale”, ha spiegato, “è uno degli aspetti più centrali della funzione cognitiva per tutta la vita ed è una grande parte del declino cognitivo con l’invecchiamento. Pertanto, tutto ciò che stimola questi sistemi di attenzione ha il potenziale per sostenere anche la funzione cognitiva in età avanzata.”

Notizie mediche oggi riportato su uno studio del 2013 che ha dimostrato che i bilingui – anche quelli analfabeti – hanno sviluppato sintomi di demenza significativamente più tardi rispetto agli individui monolingui. Questi risultati sono gli fa eco in Prof. La ricerca di Bialystok.

“Attribuiamo questi effetti protettivi a un controllo attenzionale meglio mantenuto che è stato sviluppato attraverso l’uso continuo dell’attenzione necessaria per gestire la selezione tra due lingue attivate congiuntamente.”

Prof. Ellen Bialystok

Commutazione del compito

A carta scritto da Prof. gruppo di Bialystok e pubblicato sulla rivista Cognizione all’inizio di quest’anno ha studiato la capacità dei bilingui di passare da un compito all’altro – un’abilità che serve come indicatore del funzionamento cognitivo.

Il primo autore dello studio John Grundy, Ph.D. – un ricercatore post-dottorato nel laboratorio del Prof. Bialystok – scrive che “l’esperienza dei neonati bilingui che richiede loro di prestare attenzione a più fonti di input all’interno di vari contesti linguistici rende adattivo per loro di disimpegnare rapidamente l’attenzione dagli stimoli una volta che sono elaborati in modo che l’attenzione può essere ri-impegnata a stimoli attualmente rilevanti.”

In tre studi che hanno coinvolto un totale di 145 individui bilingui e 126 monolingui, i partecipanti hanno completato un test per studiare la loro capacità di passare da un tipo di stimolo all’altro in cui erano richieste risposte diverse.

I risultati mostrano che i bilingui erano più veloci a disimpegnare la loro attenzione da una prova in modo da potersi concentrare sulla prova successiva quando era richiesta una risposta diversa.

Poiché questa capacità contribuisce alla salute cognitiva per tutta la vita, i bilingui possono essere in netto vantaggio.

Ma mentre ci sono molte prove che dimostrano che il declino cognitivo è più lento nei bilingui, hanno anche un vantaggio quando si tratta di imparare altre lingue?

Da bilingue a poliglotta

All’inizio di questa settimana, Sarah Grey – un assistente professore del Dipartimento di Lingue e Letterature Moderne alla Fordham University di New York City, NY – ha riferito nella rivista Bilinguismo: Language and Cognition che gli individui bilingui imparano nuove lingue più rapidamente dei monolingui.

Per il loro studio, il prof. Grey e colleghi hanno insegnato ai parlanti bilingui di mandarino e inglese e ai parlanti monolingui di inglese una lingua artificiale chiamata Brocanto2.

Utilizzando l’analisi dell’elettroencefalogramma, il team ha trovato chiare differenze nelle onde cerebrali di entrambi i gruppi quando ascoltavano frasi in lingua.

Le persone bilingui hanno mostrato un modello di onde cerebrali chiamato P600 entro la fine del primo giorno di formazione. Questo modello si trova specificamente quando gli individui elaborano la propria lingua. Il gruppo monolingue ha iniziato a visualizzare le onde cerebrali P600 solo alla fine della sessione di allenamento di 1 settimana.

“Noi […] troviamo che i bilingui sembrano imparare la nuova lingua più rapidamente dei monolingui”, spiega il prof. Grey.

“Ora, con questo piccolo studio, abbiamo nuovi dati basati sul cervello che puntano verso un beneficio distinto di apprendimento delle lingue per le persone che sono cresciute bilingue.”

Prof. Sarah Grey

Studiare il cervello delle persone bilingui è un compito complesso. Poiché non ci sono due individui uguali, non ci sono nemmeno due bilingui.

Tuttavia, un crescente interesse per l’argomento, accoppiato con un numero crescente di bilingui nella nostra società, significa che i ricercatori stanno iniziando a ottenere il fondo di come questa abilità colpisce il cervello e le capacità cognitive per tutta la vita di coloro, come mia figlia, benedetto con l’abilità.

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