Cancro al cervello: Il litio può ripristinare la funzione cognitiva dopo le radiazioni

La radioterapia salva la vita, ma può anche avere un effetto dannoso sul cervello. Nuove scoperte suggeriscono che un noto farmaco può invertire il danno.

Il litio potrebbe diventare il “primo trattamento farmacologico di effetti cognitivi tardivi nell’infanzia cancro sopravvissuti”, secondo un team di ricerca del Karolinska Institutet di Stoccolma, Svezia.

“Negli ultimi anni, l’oncologia pediatrica è diventata migliore nel salvare vite, ma lo fa ad un costo elevato”, afferma il Prof. Klas Blomgren, consulente presso il Dipartimento della salute delle donne e dei bambini dell’istituto.

“Praticamente tutti i bambini che hanno ricevuto un trattamento con radiazioni per un cervello tumore sviluppare problemi cognitivi più o meno gravi”, continua. “Questo può causare difficoltà di apprendimento o di socializzazione e persino di mantenere un lavoro più tardi nella vita.”

Trovare un modo per limitare o addirittura invertire questo danno è stato lo scopo di un nuovo studio, che appare in Psichiatria molecolare.

Come funziona il litio?

Secondo l’Università della California, San Francisco, più della metà delle persone con un tumore al cervello che si sottopongono radioterapia sperimentare declino cognitivo.

Inoltre, uno studio del 2013 nel Giornale di oncologia clinica ha scoperto che dopo tale terapia, i bambini piccoli hanno mostrato un calo “significativo” nei punteggi del QI.

Tuttavia, il litio – un farmaco che i medici usano comunemente per trattare disturbo bipolare – potrebbe essere in grado di invertire questo danno.

Gli esperti non sono sicuri di come funziona esattamente il litio, ma i nuovi risultati suggeriscono che colpisce due importanti proteine.

Uno, chiamato Tppp, è necessario per aiutare le cellule a mantenere la loro forma, mentre l’altro, GAD65, svolge un ruolo nella regolazione della comunicazione delle cellule cerebrali.

Nello studio, i ricercatori hanno somministrato litio a topi femmina 4 settimane dopo che gli animali erano stati sottoposti a trattamento con radiazioni. Questi topi erano giovani, e hanno ricevuto il litio fino a quando hanno raggiunto la prima età adulta.

Il team ha confrontato la formazione di neuroni nel cervello in tre momenti separati: immediatamente, 2 settimane e 4 settimane dopo la somministrazione di litio.

Miglioramenti nell’apprendimento e nella memoria

Il team ha notato un aumento della formazione di nuovi neuroni nell’ippocampo – un’area del cervello associata alla memoria – durante il trattamento con il litio.

Tuttavia, questi neuroni sono diventati cellule nervose complete solo quando i topi hanno smesso di ricevere il litio.

In termini di memoria e apprendimento, i topi che avevano subito la radioterapia e il trattamento con il litio hanno ottenuto lo stesso risultato dei topi che non avevano subito radiazioni.

È interessante notare che il litio ha colpito solo le cellule irradiate. “Le cellule sane sono rimaste relativamente intatte”, dice Ola Hermanson, ricercatore presso il Dipartimento di Neuroscienze dell’istituto.

“Da questo, concludiamo che il litio, dato secondo questo modello, può aiutare a guarire i danni causati dalla radioterapia, anche molto tempo dopo che è stato causato.”

L’autrice principale Giulia Zanni

Un nuovo percorso

Ora, il team spera di continuare a testare il potenziale del litio in studi clinici. “Stiamo solo iniziando a capire gli effetti del litio sulla capacità del cervello di ripararsi”, osserva Hermanson.

Diversi fattori richiedono ulteriori studi. In primo luogo, c’è la preoccupazione che il litio possa avere un effetto dannoso moltiplicando le cellule tumorali sopravvissute.

Un focus sensato sarebbe quello di determinare se l’uso del trattamento con litio è più appropriato un paio di anni dopo la radioterapia. A questo punto, il ritorno di un tumore è meno probabile.

I ricercatori dovranno anche confermare il programma di trattamento più efficace. La loro teoria attuale prevede di attenersi a una sequenza di circa 1 mese di litio, che precede 1 mese senza di esso.

Questo approccio potrebbe non solo ottimizzare il trattamento degli effetti cognitivi, ma anche ridurre l’impatto degli effetti collaterali del litio. Effetti a breve termine attualmente includono nausea, tremori alle mani e aumento di peso.

Qualunque sia la strada che il team decide di prendere, questo sembra essere un trattamento che merita molta più ricerca.

Lascia un commento