Cancro al seno: Pillola innovativa può aiutare la diagnosi

Molte donne con i moduli benigni del seno o il cancro a progressione lenta subiscono le procedure inutili perché i metodi diagnostici correnti non possono differenziare fra i tumori nocivi e benigni. Una nuova pillola sperimentale potrebbe cambiare le cose.

Secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC), nel solo 2014 – l’ultimo anno per cui sono disponibili dati completi – 236.968 donne e 2.141 uomini negli Stati Uniti hanno ricevuto un cancro al seno diagnosi.

Ma, in molti casi, è difficile distinguere tra tumori maligni e benigni, o tra forme a rapida progressione di cancro e quelli che sono così lenti a svilupparsi che non colpiranno gravemente qualcuno durante la sua vita.

Inoltre, il tessuto denso del seno può a volte ottenere il modo di individuare e diagnosticare i tumori esistenti, che possono rimanere non rilevati per molto tempo.

E, una mancanza di chiarezza quando si tratta della diagnosi iniziale può portare gli operatori sanitari a rinviare i pazienti per ulteriori procedure, che possono essere invasive e possono essere inutili. E se ci fosse un modo migliore e più accurato di diagnosticare il cancro al seno – un modo che eliminerebbe lo stress e costo dei trattamenti che potrebbero anche non beneficiare il paziente?

I ricercatori dell’Università del Michigan di Ann Arbor hanno ora sviluppato una pillola che, una volta ingerita, agisce come un agente di imaging molecolare, permettendo agli specialisti di ottenere informazioni più precise sulla posizione e il tipo di tumori.

Strumento diagnostico più sicuro e preciso

“Spendiamo 4 miliardi [di dollari] all’anno per la diagnosi e il trattamento di tumori di cui le donne non morirebbero mai”, osserva il ricercatore principale Greg Thurber.

Ma, aggiunge, “Se andiamo all’imaging molecolare, possiamo vedere quali tumori devono essere trattati.”

Il team di ricerca ha, finora, condotto uno studio sperimentale sui topi che ha dato risultati promettenti. A resoconto dettagliato delle scoperte degli scienziati è stato ora pubblicato sulla rivista Farmaceutica molecolare.

La pillola sviluppata da Thurber e colleghi porta uno speciale agente “colorante” che segna i tumori rispondendo a una molecola che è presente in tumore cellule, i vasi sanguigni che alimentano la crescita del tumore e i tessuti infiammati.

Questo “colorante” diventa visibile sotto la luce infrarossa, che può facilmente penetrare e “scansionare” il corpo senza esporlo ad alcuni dei rischi inerenti a Esposizione ai raggi X, come le mutazioni del DNA.

Una volta assorbito nel corpo, questo marcatore non solo rivela, con precisione, dove si trovano i tumori, ma fornisce anche informazioni sul tipo di tumore rendendo visibili le diverse molecole presenti sulla superficie delle cellule tumorali.

Questo può aiutare gli specialisti a distinguere tra noduli maligni e benigni, così come a valutare il tipo di tumore.

Parlando di altri vantaggi che una pillola che trasporta il colorante a infrarossi fornirebbe ai pazienti, Thurber e il team notano anche che è uno strumento diagnostico più sicuro rispetto ai coloranti a infrarossi simili e iniettabili. Questo, spiegano, è perché alcuni individui possono avere gravi reazioni avverse a questi agenti iniettabili.

Un compito impegnativo

Mentre le pillole che rilasciano macromolecole ai tumori sono state sviluppate da altri gruppi di ricerca, queste alla fine si sono dimostrate inefficienti negli studi clinici.

Numerosi sfida sono in grado di progettare un mezzo che bypassi efficacemente le vie d’accesso del corpo al flusso sanguigno, per consegnare gli agenti chimici dove sono necessari.

Nel caso delle pillole con coloranti, gli ostacoli sono particolarmente complessi, come osserva Thurber:

“Per far sì che una molecola venga assorbita nel flusso sanguigno, deve essere piccola e grassa. Ma un agente di imaging deve essere più grande e solubile in acqua. Quindi hai bisogno di proprietà esattamente opposte.”

Infatti, l’attuale pillola diagnostica “piggybacks” sulla progettazione di un farmaco per il cancro che non ha fatto attraverso la fase II degli studi clinici.

Mentre l’agente terapeutico, purtroppo, non si è rivelato efficace, la composizione della pillola era ideale per trasportare le macromolecole nel flusso sanguigno, in modo che potessero “trovare la loro strada” verso eventuali tumori esistenti.

“[La pillola sviluppata nello studio attuale] è in realtà basata su un farmaco fallito”, spiega Thurber. “Si lega al bersaglio, ma non fa nulla, il che lo rende perfetto per l’imaging.”

In questo studio proof-of-concept, i ricercatori hanno lavorato con un modello di topo per il cancro al seno, e sono stati lieti di notare che la pillola ha funzionato come doveva, consegnando il colorante a infrarossi ai siti tumorali pertinenti e contrassegnando i noduli.

Questo significa che la macromolecola contenuta nella pillola è stata in grado di sopravvivere all’ambiente acido dello stomaco; inoltre, non è stata “lavata via” dal fegato, permettendo alla fine di passare nel flusso sanguigno e fare il suo lavoro previsto.

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