Come un farmaco vecchio di 150 anni potrebbe aiutare a combattere il cancro

Un rilassante muscolare scoperto per la prima volta nel 1848 potrebbe presto essere all’avanguardia nel trattamento del cancro. I ricercatori dell’Ohio State University Comprehensive Cancer Center studiano.

Ci sono diversi modi per attaccare il cancro; uno dei più usati è radioterapia.

Le radiazioni agiscono sui tumori in due modi; in primo luogo, danneggiano il DNA e, in secondo luogo, producono radicali di ossigeno che danneggiano anche cancro cellule.

Tuttavia, quando i livelli di ossigeno sono bassi (ipossia), il corpo produce meno radicali di ossigeno, il che significa che la radioterapia è meno efficace.

Poiché le cellule tumorali si dividono così rapidamente, richiedono più ossigeno dei tessuti sani. Allo stesso tempo, i vasi sanguigni all’interno dei tumori sono spesso mal costruiti, rendendoli meno efficienti.

Questo significa che le cellule tumorali spesso sono a corto di ossigeno, rendendo la radioterapia meno mortale per il cancro.

Allo stesso modo, queste zone morte e ipossiche nel tessuto, dove l’apporto di sangue è limitato, sono difficili da raggiungere per i farmaci trasportati nel sangue. In questo modo, l’ipossia può ridurre l’impatto sia della radioterapia che della chemioterapia.

Possiamo aggirare l’ipossia?

L’autore dello studio attuale, il dott. Nicholas Denko, Ph.D., spiega perché l’ipossia è un tale problema nel trattamento del cancro: “Sappiamo che l’ipossia limita l’efficacia della radioterapia, e questo è un serio problema clinico perché più della metà di tutte le persone con cancro ricevono la radioterapia ad un certo punto della loro cura.”

Dr. Denko continua: “Se le cellule maligne nelle aree ipossiche di un tumore sopravvivono alla radioterapia, possono diventare una fonte di recidiva del tumore. È fondamentale trovare il modo di superare questa forma di resistenza al trattamento.”

Nella sua ricerca di modi per migliorare la radioterapia, il dott. Denko e il suo team si sono imbattuti in un farmaco chiamato papaverina. Attualmente, la papaverina ha una varietà di usi, nessuno dei quali ha legami diretti con il cancro.

Per esempio, la papaverina può essere usata per ridurre gli spasmi muscolari e per trattare disfunzione erettile.

La papaverina agisce inibendo la respirazione nei mitocondri, le famose centrali elettriche della cellula. Dr. Denko e il suo team hanno scoperto che bloccando l’attività dei mitocondri che consumano ossigeno, potrebbero rendere i tumori più sensibili alla radioterapia.

Hanno dimostrato che una dose di papaverina prima della radioterapia ha ridotto l’attività mitocondriale, limitando così l’ipossia e migliorando la distruzione delle cellule tumorali.

I primi tentativi di affrontare il problema dell’ipossia si sono concentrati sull’aggiunta di più ossigeno al tumore. Questo studio adotta l’approccio opposto, riducendo la domanda di ossigeno.

È importante notare che il farmaco non ha reso il tessuto sano più sensibile alla radioterapia.

Il futuro dell’ipossia

Questi risultati sono stati pubblicati recentemente nel Atti dell’Accademia Nazionale delle Scienze. In un associato commento nello stesso numero della rivista, gli autori scrivono:

“È ben stabilito che le cellule ipossiche sono da due a tre volte più resistenti alle radiazioni rispetto alle cellule aerobiche […] [Questa ricerca] rappresenta un potenziale punto di riferimento nella ricerca di 6 decenni fa per eliminare l’ipossia come causa del fallimento del trattamento radioterapico.”

Questo è lontano dalla fine della strada, però. I ricercatori sperano che regolando la struttura della papaverina, potrebbero essere in grado di migliorare ulteriormente i suoi benefici. Armeggiando con la sua composizione, potrebbero potenzialmente ridurre anche gli effetti collaterali.

Anche se ci sarà bisogno di molto più lavoro prima che questo intervento entri nell’uso più ampio, si tratta di una scoperta entusiasmante. Si tratta di un processo relativamente semplice, utilizzando un farmaco ben collaudato che potrebbe aiutare a migliorare le prestazioni dei trattamenti per il cancro esistenti.

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