Curiosità della storia della medicina: Ingerire 'polvere di mummia' per la salute

Nella loro ricerca di modi migliori per curare il corpo umano, i guaritori nel corso della storia hanno provato alcuni mezzi bizzarri e, per gli standard moderni, spesso inquietanti e non etici per affrontare la malattia. Uno dei più inquietanti è la pratica di prescrivere la polvere di mummia – per la salute.

Attualmente, mentre cerchiamo percorsi di benessere che si adattano alle nostre esigenze e stili di vita, spesso ci imbattiamo in pratiche che sembrano bizzarre nel migliore dei casi e assolutamente pericolose nel peggiore.

Dalla spuria uova di yoni al supposto farmaco panacea che è stato vietato dalla Food and Drug Administration (FDA) come potenzialmente pericoloso per la vita – un sacco di cosiddetti prodotti di benessere finiscono per sollevare le sopracciglia, e con buona ragione.

E se il territorio del “benessere” del 21° secolo può talvolta rivelarsi strano o addirittura inquietante, non c’è da meravigliarsi che le pratiche mediche di centinaia di anni fa siano strane da navigare.

La trapanazione, la perforazione del cranio per alleviare l’emicrania o per “liberare i demoni”, era un precursore grezzo alla moderna neurochirurgia.

Ma il crepuscolo delle cure mediche presenta alcune pratiche ancora più agghiaccianti. Uno di questi è l’ingestione di mumia, polvere di mummia, o altri resti umani per il bene della salute.

In questa rubrica Curiosità della storia della medicina, vediamo quando, come e perché i guaritori pensavano che prescrivere la polvere di mummia fosse una buona idea.

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“Un liquido di carcasse

La pratica di prescrivere resti umani o i loro sottoprodotti per la guarigione risale a centinaia di anni fa.

In un capitolo di Cannibalismo medicinale nella prima letteratura e cultura inglese moderna, Louise Noble, docente senior presso l’Università del New England, ad Armidale, Australia, sottolinea che alcuni dei più importanti antenati della medicina, Galeno e Paracelso, sostenevano l’uso medicinale dei resti umani.

Galeno, medico e filosofo romano vissuto nel secondo secolo, “ammette l’effetto curativo sull’epilessia e l’artrite di un elisir di ossa umane bruciate”, scrive Noble.

E Paracelso, un alchimista e medico svizzero vissuto dal 1493-1541, “osserva che la più nobile medicina per l’uomo è il corpo dell’uomo e promuove il potere medicinale della mummia, del sangue umano, del grasso, del midollo, dello sterco e del cranio nel trattamento di molti malanni”, aggiunge.

Tra almeno la 12° e 17° secolo – e ben nel 18° secolo, secondo Noble mumia era ampiamente usato come droga nei paesi europei.

Ma quello che è stato mumia, o “mummia”, nel linguaggio medico dell’epoca? Nei primi scritti medici del Medio Oriente, la parola, o piuttosto la sua variante, mumiya, si riferiva a un pece minerale naturale.

Tuttavia, col tempo, ha assunto una serie di significati diversi per i pensatori e i medici d’Europa.

Secondo un trattato farmaceutico del XVIII secolo da Dr. Robert James, il termine potrebbe riferirsi a varie sostanze estratte dai resti umani imbalsamati:

“Sotto il nome di mummia sono compresi, in primo luogo, il mummia del Arabi, che è un liquido, o liquore concretato, ottenuto nei sepolcri, per essudazione da carcasse imbalsamate con aloe, mirra e belsam. […] Il secondo tipo di mummia è il egiziano, che è un liquido di carcasse, condito con pissasphaltus. Una terza sostanza, che va sotto il nome di mumia, è una carcassa torrificata sotto la sabbia dal calore del sole; ma una tale carcassa si incontra raramente nel nostro paese.”

Dr. James descrisse anche il prodotto finale come “resinoso, duro, nero e lucente, di un gusto un po’ acre e amarognolo, e di un odore fragrante.”

Non tutti mumia sostanza era uguale, anche se, come il dott. La florida descrizione di James suggerisce. A volte la parola si riferiva a un liquido resinoso che si presumeva fuoriuscisse dai cadaveri: il “liquore concretato.”

Altre volte si riferiva alla “polvere di mummia”, ossa finemente macinate e altri resti, o “una carcassa torrificata sotto la sabbia”, come dice nel trattato.

E in altri casi, mumia a cui si fa riferimento bitume, una sostanza usata dagli antichi egizi per l’imbalsamazione – ciò che il dott. Giacomo detto “pissasphaltus.”

Mummia e altri resti come panacea

Dr. James ha anche spiegato quali tipi di disturbi potrebbe trattare la mummia. Ha elencato i suoi vari usi come:

    Ma anche altre parti di resti umani potrebbero essere utili. Nel suo trattato, il dott. James raccomandava anche la pelle di un cadavere per “fatiche difficili e affezioni isteriche”, il grasso per alleviare il dolore e “ammorbidire la durezza delle cicatrici”, e le ossa per trattare “catarro, flusso mestruale, dissenteria e lienteria [diarrea].”

    Eppure, secondo Richard Sugg, Ph.D., docente presso l’Università di Durham, nel Regno Unito, non tutti erano fan della cura delle mummie, anche quando questa “medicina” era nel suo periodo d’oro.

    Come spiega in un articolo su Il Lancet, alcuni medici del 16° e 17° secolo erano particolarmente preoccupati che molti dei farmaci “mummia” non erano il vero affare – non estratti da vere mummie egiziane antiche – ma contraffazioni procurate dai cadaveri di criminali più recentemente eseguiti.

    “Riferendosi alle mummie contraffatte […] il chirurgo reale francese Ambroise Paré si lamentava nel 1585 che ‘Siamo … costretti sia stupidamente che crudelmente a divorare le particelle maciullate e putride delle carcasse dei popoli più bassi dell’Egitto, o di quelli che sono impiccati’,” Sugg cita.

    Una pratica controversa

    In Occidente, la storia delle cure delle mummie, delle medicine per i cadaveri e del cannibalismo medico è profondamente radicata nell’ineguaglianza sociale e negli stereotipi razziali – ma anche in una percezione molto diversa dei resti umani, rispetto a come la maggior parte delle società occidentali li vede oggi.

    Noble nota che gli antichi romani credevano che “il sangue bevuto caldo dalle ferite di un gladiatore potesse curare l’epilessia.” Come la maggior parte i gladiatori erano schiavi, la nozione di bere il loro sangue enfatizza l’ampio divario sociale: Quelli senza diritti di cittadinanza fornivano sia un intrattenimento raccapricciante nell’arena che un ingrediente medicinale che altrimenti sarebbe stato off-limits.

    Più tardi, nei secoli XVI e XVII, speziali e medici – o piuttosto, ladri di cadaveri assunti – potevano rubare cadaveri freschi e non reclamati di criminali giustiziati, e alcuni di quei corpi potevano diventare la fonte di estratti medicinali.

    Noble riferisce anche che il dottor. La disapprovazione di Paré di tali pratiche, delineando la sua “condanna degli speziali francesi […] che, in assenza di una mummia superiore, erano “talvolta spinti … a rubare di notte i corpi di coloro che erano impiccati e ad imbalsamarli con sale e in un forno, in modo da selezionarli così adulterati invece di vere mummie.”

    Sugg, nel frattempo, sottolinea che “Per molto tempo, le accuse di cannibalismo sono state usate come un efficace insulto contro i popoli tribali nelle Americhe e in Australasia.” Eppure, per secoli, gli europei non si sono fatti scrupoli a consumare resti umani per la salute – in particolare se quei resti provenivano da antiche tombe del Medio Oriente.

    Mentre questa pratica cominciò a morire nel 18° secolo, le mummie egiziane rimasero al centro di un intenso commercio europeo per un altro centinaio di anni circa – come mummia marrone, un pigmento ottenuto da resti mummificati, ha continuato ad essere popolare tra i pittori in Occidente.

    Alla fine, tuttavia, il cannibalismo medico è caduto completamente fuori moda, in parte grazie al cambiamento di atteggiamenti verso i resti umani, che nel 20° secolo erano diventati decisamente meno appetibili per il grande pubblico.

    “Cosa possiamo imparare dalla storia sorprendentemente trascurata della medicina dei cadaveri? Possiamo ragionevolmente dedurre, per prima cosa, che non fu solo l’evidenza scientifica a bandire definitivamente la mummia dalla pratica medica tradizionale. Sembra essere caduto vittima, in parte, di una più generale ideologia del progresso e dell’illuminazione, così come di un nuovo tipo di gentilità, in cui il corpo umano (vivo o morto) provocava molto più facilmente il disgusto. “

    – Richard Sugg, Ph.D.

    Alcuni aspetti della storia della medicina possono ora sembrare scioccanti e respingenti, ma fare i conti con loro significa fare i conti con gli atteggiamenti mutevoli delle società verso la buona salute e la malattia – e chi può beneficiare di assistenza sanitaria.

    Andando avanti, riflettendo su questi lati più oscuri e più insoliti della storia medica può informare una comprensione più equa e più completa delle pratiche di salute.

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