Demenza: Esaminato un nuovo fattore di rischio

Nel corso degli anni, gli scienziati hanno identificato una serie di fattori di rischio per la demenza. Tuttavia, secondo lo studio più recente, quella lista potrebbe essere incompleta.

Demenza descrive un gruppo di sintomi che includono un declino della memoria e delle capacità cognitive.

Ci sono diverse condizioni etichettate come demenze, la più comune delle quali è Malattia di Alzheimer.

Alcuni fattori di rischio per queste condizioni sono ora compresi. Il più noto è l’età; diventano più probabili come si invecchia.

Altro fattori includono uno stile di vita sedentario, fumo, consumo eccessivo di alcol, ipertensione, alto colesterolo livelli, sovrappeso, mancanza di contatti sociali e traumi cranici.

Perché la demenza è prevalente – che colpisce un 44 milioni persone, a livello globale – e non c’è ancora una cura, capire l’intera gamma di fattori di rischio è importante.

Come la popolazione cresce collettivamente più vecchio, l’importanza di capire e ridurre al minimo il rischio di demenza cresce sempre più vitale. Se i fattori di rischio possono essere ridotti al minimo, l’insorgenza può essere spinto indietro; come scrivono gli autori del nuovo studio, “piccoli ritardi nella sua insorgenza e progressione potrebbe ridurre significativamente il suo carico futuro stimato.”

Un gruppo di ricercatori ha recentemente pubblicato un articolo nel BMJ che potrebbe aggiungere un altro fattore di rischio a questo elenco: l’inquinamento atmosferico.

Inquinamento atmosferico e demenza

L’inquinamento atmosferico è stato precedentemente collegato a malattie respiratorie e condizioni cardiovascolari, come ictus. Tuttavia, fino ad oggi, i collegamenti con la demenza sono rimasti poco chiari.

Mentre studi precedenti hanno accennato a una relazione tra esposizione all’inquinamento atmosferico e demenza, molti non sono stati di alta qualità. Per rimediare a questo, un gruppo di ricercatori si è proposto di raggiungere una risposta più definitiva.

Per fare questo, i ricercatori hanno stimato i livelli di inquinamento acustico e atmosferico in tutta la Grande Londra nel Regno Unito. Successivamente, hanno preso i dati dal Clinical Practice Research Datalink, un servizio di ricerca senza scopo di lucro che raccoglie dati dal 1987.

In tutto, il team ha utilizzato le cartelle cliniche di quasi 131.000 persone di età compresa tra 50 e 79 anni nel 2004, nessuna delle quali aveva ricevuto una diagnosi di demenza.

Dagli indirizzi dei partecipanti, gli scienziati hanno potuto stimare la loro esposizione individuale a una serie di inquinanti, tra cui il rumore del traffico. Queste stime sono state sostenute da misurazioni registrate in loco.

Gli inquinanti di interesse erano biossido di azoto (NO2), particolato fine (PM2.5), e ozono (O3).

Un rischio maggiore del 40 per cento

Utilizzando queste cartelle cliniche, il team ha tracciato la salute di ogni partecipante, seguendoli fino a una diagnosi di demenza, deregistrazione dall’ufficio del medico, o la morte, quello che è venuto prima. In media, questo follow-up è durato 7 anni. Dell’intero gruppo, 2.181 persone (1.7 per cento) ha sviluppato la demenza.

L’analisi ha mostrato che le persone la cui esposizione a NO2 era nel quinto superiore avevano un rischio del 40 per cento maggiore di essere diagnosticato con demenza rispetto a quelli nel quinto inferiore. Quando hanno analizzato il PM2.5 livelli, c’era una relazione simile.

Anche dopo il controllo dei fattori rilevanti – come il fumo e diabete – i risultati sono rimasti significativi. I livelli di O3 e l’inquinamento acustico non hanno aumentato il rischio di demenza.

Tuttavia, come gli autori sono veloci a notare, questo è uno studio osservazionale; non è possibile trarre conclusioni definitive sulla causalità. Altri fattori ancora sconosciuti potrebbero guidare la relazione. C’è anche la possibilità che i risultati sono rilevanti solo per la città di Londra.

È anche importante notare che malattie come l’Alzheimer possono richiedere molti anni per svilupparsi ed essere diagnosticate, quindi sono preferibili studi più lunghi.

Se il legame tra inquinamento atmosferico e demenza è reale, cosa potrebbe essere alla base? C’è una serie di modi potenziali in cui l’inquinamento atmosferico potrebbe avere un impatto sul cervello, uno dei quali gli autori delineano:

“L’inquinamento atmosferico legato al traffico è stato collegato a uno sviluppo cognitivo più povero nei bambini piccoli, e l’esposizione significativa continuata può produrre neuroinfiammazione e risposte immunitarie innate del cervello alterate nella prima età adulta.”

Poiché l’inquinamento atmosferico causa già notevoli problemi di salute, l’abbassamento dei livelli sarebbe di grande beneficio per il pubblico; potrebbe anche abbattere il rischio di demenza. Anche se la riduzione del rischio è minima, perché la demenza è così diffusa, potrebbe fare un’enorme differenza.
Il litio potrebbe aiutare a prevenire la demenza?

Il litio è un farmaco approvato per il trattamento del disturbo bipolare, ma un nuovo studio suggerisce che i suoi benefici terapeutici potrebbero non fermarsi lì. I ricercatori hanno scoperto un legame tra il litio nell’acqua potabile e la riduzione del rischio di demenza.

Demenza sta rapidamente diventando una delle malattie più onerose del mondo. Secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS), ci sono attualmente circa 47 milioni di persone in tutto il mondo che vivono con la demenza, e questo numero dovrebbe raggiungere 75 milioni entro il 2030, e 132 milioni entro il 2050.

Il morbo di Alzheimer è la forma più comune di demenza, che rappresenta circa dal 60 all’80 per cento di tutti i casi.

Mentre ci sono farmaci che possono aiutare a migliorare i sintomi della demenza, non ci sono attualmente trattamenti approvati che possono rallentare la progressione della malattia o curarla. Dato il previsto aumento globale dell’incidenza della demenza, c’è un disperato bisogno di identificare tali trattamenti.

Il nuovo studio – recentemente pubblicato in JAMA Psichiatria – suggerisce che il litio potrebbe essere un potenziale candidato per la prevenzione della demenza.

Litio e rischio di demenza

Mentre il litio è usato per ridurre gli episodi maniacali nelle persone con disturbo bipolare e altre malattie mentali, è prima di tutto un elemento chimico che è naturalmente presente nell’acqua potabile in molte parti del mondo.

Il coautore dello studio, il dott. Lars Vedel Kessing, dell’Università di Copenaghen in Danimarca, e il suo team hanno deciso di determinare se ci potrebbe essere un legame tra l’esposizione al litio nell’acqua potabile e il rischio di demenza.

Il team ha analizzato i dati da un registro basato sulla popolazione danese, tra cui 73.731 adulti che erano stati diagnosticati con demenza tra il 1995 e il 2013, accanto a 733.653 adulti che non hanno avuto la demenza.

I ricercatori hanno anche analizzato campioni di acqua potabile recuperati da 151 acquedotti in Danimarca, che forniscono acqua a circa il 42% della popolazione del paese.

Calcolando il contenuto di litio in ciascuno dei campioni d’acqua e tracciando gli indirizzi di residenza di ogni partecipante, i ricercatori sono stati in grado di stimare l’esposizione media al litio dei soggetti dal 1986.

Rispetto agli adulti che non erano stati diagnosticati con demenza, gli adulti che avevano ricevuto una diagnosi di demenza sono stati trovati per essere stati esposti a livelli inferiori di litio in acqua potabile.

In dettaglio, i ricercatori hanno trovato che l’incidenza della demenza era 17 per cento più basso per gli adulti la cui esposizione al litio era 15 microgrammi per litro o superiore, rispetto agli adulti esposti a 2 a 5 microgrammi per litro.

Tuttavia, il team nota che l’associazione tra l’esposizione al litio nell’acqua potabile e il rischio di demenza non era lineare; gli adulti esposti al 5.1 a 10 microgrammi di litio per litro sono stati trovati per essere a maggior rischio di demenza rispetto a quelli esposti a 2 a 5 microgrammi per litro.

Un “intervento di salute pubblica d’oro?

Gli autori sottolineano una serie di limiti dello studio. Per esempio, non hanno tenuto conto dell’accesso dei partecipanti ai servizi sanitari, che potrebbe influenzare la probabilità di una diagnosi di demenza.

“Inoltre”, scrivono i ricercatori, “poiché a tutti gli abitanti di un dato comune viene assegnato lo stesso livello di esposizione al litio, non si può escludere che altri fattori ambientali o sociali non osservati relativi al comune di residenza degli individui possano aver confuso l’associazione tra esposizione al litio e tasso di demenza.”

Inoltre, è possibile che i livelli di litio nelle forniture d’acqua siano cambiati durante il periodo di studio, il che potrebbe aver falsato i risultati. Tuttavia, il team nota che a causa del lento rilascio del litio dal suolo e dai sedimenti, è più probabile che i livelli di litio siano rimasti stabili.

In un editoriale collegato allo studio, il dott. Giovanni J. McGrath, dell’Università del Queensland in Australia, e Michael Berk, Ph.D., dell’Università di Melbourne, anche in Australia, dicono che i risultati dovrebbero essere interpretati con cautela.

“Detto questo, la prospettiva che un intervento relativamente sicuro, semplice ed economico (i.e., ottimizzare le concentrazioni di litio nell’acqua potabile) potrebbe portare alla prevenzione primaria della demenza è una prospettiva allettante,” scrivono.

“Se i risultati di Kessing e colleghi sono supportati da studi futuri, anche una riduzione marginale dell’incidenza della demenza potrebbe portare a grandi guadagni sociali ed economici.”

“Nello spirito dell’alchimia, potremmo convertire il litio, un semplice metallo usato come stabilizzatore dell’umore, in un intervento di salute pubblica d’oro che potrebbe prevenire la demenza? Questo dipenderà da ciò che la prossima generazione di studi epidemiologici e clinici rivelerà.”

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