I cani sono migliori nel rilevare il cancro 'rispetto alla tecnologia avanzata?'

Poiché i cani hanno un senso dell’olfatto estremamente sensibile, i ricercatori sono sempre più interessati a scoprire se possono rilevare le malattie. Un nuovo studio che lavora con i beagle ha scoperto che possono “fiutare” con successo il cancro ai polmoni con una precisione estremamente elevata.

I beagle non sono solo amichevoli ed estremamente coccolosi; possono rilevare accuratamente il cancro.

Dati recenti indicano che non a piccole cellule cancro ai polmoni “è il secondo più comune cancro“che i medici diagnosticano tra i pazienti negli Stati Uniti. Questo tipo di cancro è anche responsabile del maggior numero di decessi legati al cancro.

Per questo motivo, la diagnosi precoce è fondamentale. Affrontare il cancro ai polmoni nelle sue fasi iniziali può permettere ai medici di trovare e applicare i trattamenti più efficaci.

Ma i metodi più comuni per diagnosticare il cancro ai polmoni – attraverso CT e Scansioni PET – possono essere molto costosi e sono a volte imprecisi o inaffidabili.

Un nuovo studio si è rivolto alle superiori abilità di fiuto dei cani per scoprire se i cani potrebbero rilevare accuratamente il cancro ai polmoni solo usando il loro senso dell’olfatto.

“L’acutezza olfattiva di un cane è almeno 10.000 volte più sensibile di quella di un umano, il che è probabilmente dovuto al loro epitelio olfattivo più espansivo e ai recettori olfattivi e alla loro capacità di trattenere l’aria nel loro rinofaringe durante l’espirazione”, spiegano gli autori dello studio in Il giornale dell’Associazione Osteopatica Americana.

Il team di ricerca – guidato dal Prof. Thomas Quinn del Lake Erie College of Osteopathic Medicine di Erie, PA – ha lavorato con tre beagle, che hanno addestrato a “fiutare” il cancro ai polmoni non a piccole cellule in campioni di plasma (sangue).

Prof. Quinn e colleghi hanno scelto i beagle perché sono segugi, un tipo di cane che la gente ha allevato tradizionalmente per inseguire piccoli animali da caccia durante la caccia.

“I beagle sono un membro di medie dimensioni della famiglia dei cani da caccia e hanno 225 milioni di recettori olfattivi. In confronto, gli esseri umani hanno 5 milioni di recettori olfattivi”, notano gli autori dello studio.

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I ricercatori inizialmente addestrato quattro beagle per 8 settimane, anche se uno ha mostrato poco interesse nel compito assegnato così non ha preso parte allo studio.

Dopo il periodo di addestramento, il team ha chiesto ai tre beagle di distinguere correttamente tra i campioni di sangue raccolti da individui con cancro ai polmoni non a piccole cellule e una serie di campioni di sangue ottenuti da individui sani.

I ricercatori hanno messo tutti i campioni in una stanza, ad un’altezza alla quale i cani potevano annusarli comodamente. Il team aveva addestrato i beagle a sedersi quando potevano sentire l’odore del cancro, o ad andare avanti se il campione era di una persona sana.

I cani hanno fatto con successo la distinzione tra i due tipi di campioni, identificando la presenza del cancro con il 97.5% di specificità, e 96.il 7% di sensibilità.

“Stiamo usando i cani per ordinare attraverso gli strati di profumo fino a identificare i biomarcatori rivelatori”, dice il prof. Quinn, aggiungendo che mentre “[t]e c’è ancora molto lavoro da fare, […] stiamo facendo buoni progressi.”

Attualmente, i ricercatori stanno completando uno studio per testare la capacità dei cani di identificare diverse altre forme di cancro, tra cui cancro al seno e cancro colorettale.

Questa volta, i beagle avranno accesso ai campioni di respiro dei pazienti, che i ricercatori hanno raccolto chiedendo ai volontari di respirare in una maschera speciale. Mentre i risultati di questo studio devono ancora apparire online o in stampa, i ricercatori dicono che continuano a sostenere l’eccezionale acutezza dei cani nel rilevare il cancro.

In futuro, il team di ricerca è interessato a separare i campioni raccolti da pazienti affetti da cancro in frazioni contenenti biomarcatori specifici, in modo da poter addestrare i cani a identificare segni distinti associati alla presenza del cancro.

“In questo momento, sembra che i cani abbiano una migliore capacità naturale di individuare il cancro rispetto alla nostra tecnologia più avanzata. Una volta che abbiamo capito cosa sanno e come, potremmo essere in grado di recuperare.”

Prof. Thomas Quinn

In definitiva, gli scienziati sperano di sviluppare un test di screening economico da banco che consentirebbe agli individui di auto-rilevare la presenza del cancro semplicemente respirando.

Leggi questo articolo in spagnolo.

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