I modelli del cervello tengono la chiave per il rischio cardiovascolare legato allo stress

La relazione tra stress, salute cardiovascolare e cervello è complessa. Un nuovo studio utilizza l’imaging cerebrale e l’apprendimento informatico per scoprire quali individui sono più a rischio di malattie cardiovascolari legate allo stress.

Psicologico stress, come siamo tutti consapevoli, influenza il nostro stato fisiologico. In una situazione di stress, il nostro corpo assume che siamo in pericolo imminente, e la frequenza cardiaca e pressione sanguigna escalation di prontezza per i problemi, pronto a combattere o a volare.

Anche se questa reazione è progettata per aiutare la nostra sopravvivenza in natura, se la risposta è innescata spesso, può danneggiare la salute cardiovascolare. Tuttavia, non tutti rispondono allo stesso modo, e le persone rispondono ai fattori di stress psicologico in misura diversa. Alcuni individui sono più propensi a dimostrare bruschi picchi di pressione sanguigna alle sfide psicologiche rispetto ad altri.

Queste risposte esagerate mettono l’individuo a un rischio maggiore di alta pressione sanguigna, o ipertensione, aterosclerosi, e mortalità per malattie cardiovascolari.

Poiché questa sottosezione della popolazione ha un elevato rischio di malattie cardiovascolari, afferrare perché rispondono eccessivamente potrebbe aiutare la scienza a capire il meccanismo in modo più dettagliato e, in futuro, contribuire a limitarlo.

Lo stress e il cervello

Le reazioni cardiovascolari allo stress sono generate e regolate da regioni del cervello indicate collettivamente come “aree cerebrali per il controllo viscerale.” Essi includono gruppi di cellule nel:

    Attività in tutte queste regioni (e altre) orchestra la risposta fisiologica ad eventi psicologicamente stressanti. I ricercatori ritengono che le differenze nei modelli di attività attraverso le aree cerebrali per il controllo viscerale potrebbero spiegare la variazione individuale nelle risposte cardiovascolari prodotte dallo stress e, quindi, il rischio cardiovascolare legato allo stress.

    Imaging cerebrale della risposta allo stress

    Nel tentativo di comprendere più a fondo il “legame cervello-corpo tra stress e salute”, un gruppo di ricercatori dell’Università di Pittsburgh, in Pennsylvania, ha creato un sperimentare in base all’imaging cerebrale.

    Il team ha condotto test di stress mentale sui partecipanti mentre erano in una MRI scanner. Ai partecipanti è stato dato un feedback negativo mentre eseguivano una sfida stressante al computer a tempo. Allo stesso tempo, la pressione sanguigna e le frequenze cardiache sono state monitorate.

    In tutto, 157 uomini e 153 donne dai 30 ai 51 anni sono stati inclusi nello studio. I risultati sono pubblicati questa settimana nel Rivista dell’American Heart Association.

    Come previsto, il test stressante ha indotto un aumento della pressione sanguigna e della frequenza cardiaca rispetto alle letture di base dei partecipanti. Una volta che il team ha avuto i dati di scansione del cervello, hanno usato tecniche di apprendimento automatico per estrarre il modello specifico del cervello che ha segnato la dimensione della risposta allo stress fisiologico di un individuo.

    Sono stati in grado di prevedere con successo la dimensione della risposta cardiovascolare di ogni partecipante dai particolari modelli di attività misurati nel loro cervello.

    Le aree cerebrali che erano più utili nel predire la dimensione della reazione fisiologica allo stress erano quelle aree considerate importanti nel decidere se le informazioni provenienti dai sensi segnalano una minaccia, che comprendeva molte delle aree cerebrali per il controllo viscerale menzionato prima.

    L’azione diffusa dello stress nel cervello

    Notizie mediche oggi ha recentemente parlato con l’autore dello studio principale Peter Gianaros, Ph.D. Descrivendo i risultati, ha detto: “La scoperta più interessante è che non era solo una singola area cerebrale a prevedere la risposta allo stress.”

    “In altre parole, non sembra esserci una sola area cerebrale per lo stress. Lo stress è più probabile che coinvolga più aree in tutto il cervello che lavorano insieme per cambiare la nostra fisiologia – è fondamentalmente l’intera enchilada.”

    Anche se i risultati non possono trarre definitivamente causa ed effetto, i risultati sono un passo avanti nella comprensione del riposo di stress del cervello-corpo.

    “Questo tipo di lavoro è una prova di concetto, ma suggerisce che, in futuro, l’imaging cerebrale potrebbe essere uno strumento utile per identificare le persone che sono a rischio di malattia cardiaca o che potrebbero essere più o meno adatti per diversi tipi di interventi, in particolare quelli che potrebbero essere mirati a ridurre i livelli di stress”, dice il Dr. Gianaros.

    “Sono le persone che mostrano le più grandi risposte cardiovascolari legate allo stress che sono a maggior rischio di cattiva salute cardiovascolare e la comprensione dei meccanismi cerebrali per questo può aiutare a ridurre il loro rischio.”

    Peter Gianaros, Ph.D.

    MNT chiesto al dott. Gianaros se, in un lontano futuro, questo tipo di studi potrebbe portare a modi in cui il cervello potrebbe essere “riqualificato” per rispondere allo stress in modo diverso. Egli crede che questa potrebbe essere una possibilità molto più avanti, ma che “il lavoro sulla stimolazione cerebrale e il neurofeedback è ancora nella sua infanzia”.”

    L’interazione tra mente, corpo e salute fisica sta ricevendo una grande attenzione al momento, e il Dr. Gianaros ha intenzione di continuare le sue indagini. Ha detto MNT che lui e il suo team stanno attualmente “applicando gli stessi metodi di imaging del cervello per vedere se l’attività legata allo stress può prevedere i cambiamenti nei fattori di rischio vascolare nel corso di diversi anni.”

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