Infiammazione: Cosa possono insegnarci le foche in immersione profonda?

Mentre gli scienziati scavano più a fondo nell’infiammazione, il suo ruolo nella salute e nella malattia viene messo a fuoco. Un nuovo studio indaga i polmoni delle foche che si immergono in profondità e fornisce nuove informazioni.

Anche se infiammazione non è intrinsecamente cattivo – è un modo per il corpo di proteggersi da ulteriori danni e accelerare la guarigione – quando non è al guinzaglio, può causare più danni che benefici.

Con un ruolo in malattie apparentemente non correlate, come diabete, schizofrenia, e condizioni autoimmuni, la corsa è in corso per gli scienziati per capire come potrebbero regnare in questo processo.

Anche se stanno lentamente scoprendo i meccanismi dietro l’infiammazione, i ricercatori hanno ancora molto lavoro da fare.

Come parte di questa ricerca, stanno cercando in luoghi insoliti. Per esempio, un recente studio, pubblicato nella rivista Giornale di biologia sperimentale, dà un lungo e duro sguardo ai polmoni dei mammiferi marini.

Studiare i subacquei profondi

Un team di ricercatori con sede in diverse istituzioni degli Stati Uniti ha deciso di studiare due particolari pinnipedi: le foche elefante e Weddell.

Le foche Weddell possono immergersi a profondità di oltre 600 metri, e le foche elefante sono state registrate scendere ben oltre 2 chilometri. A quelle profondità, la pressione dell’acqua intorno alla foca è circa 240 volte maggiore della pressione dell’aria a livello del mare.

Tra la serie di sfide fisiologiche che l’immersione profonda presenta, i polmoni prendono un colpo significativo. Durante un’immersione, per evitare l’assorbimento di azoto, i polmoni della foca collassano, schiacciando i tessuti; poi, al ritorno in superficie, il sangue si precipita di nuovo a velocità incredibili.

Nella maggior parte dei mammiferi, questo tipo di trattamento dei tessuti sensibili causa danni diffusi. Tuttavia, secondo gli autori di questo intrigante studio, “non ci sono prove che l’immersione danneggi la funzione polmonare in queste specie.”

Guidati da Allyson Hindle della Harvard Medical School di Boston, MA, e Milton Levin dell’Università del Connecticut a Storrs, gli scienziati volevano capire di più su come le foche affrontano tali eventi polmonari estremi. In particolare, volevano capire se una ridotta risposta infiammatoria potesse fornire protezione.

Polmoni di foca impegnativi

Per testare la loro teoria, hanno applicato un lipopolisaccaride – una tossina batterica – a campioni di sangue di foca; questa endotossina produce una risposta immunitaria affidabile e robusta nei vertebrati. Nella maggior parte degli animali, un tale affronto causerebbe l’infiammazione; nel sangue della foca, tuttavia, non c’era quasi nessuna risposta. Quando la stessa tossina è stata aggiunta al sangue umano, la reazione è stata 50-500 volte più forte.

Poi hanno aggiunto il siero di foca alle cellule immunitarie prese dai topi; il siero ha ridotto significativamente la risposta infiammatoria alla tossina. Gli autori scrivono:

“Questi dati suggeriscono che il siero di foca possiede proprietà antinfiammatorie, che possono proteggere i subacquei profondi dalle sfide infiammatorie che si verificano naturalmente, come l’ipossia-deossigenazione indotta dall’immersione e il collasso polmonare.”

I ricercatori sperano che questa linea di indagine possa portare a interventi medici oltre alla protezione dei polmoni dei subacquei. Per esempio, un giorno potrebbe essere usato per estendere la durata di vita degli organi trapiantati e aiutare a trattare le lesioni polmonari acute.

Molto più lavoro sarà necessario prima di capire quali componenti del siero portano questi miracolosi poteri anti-infiammatori, ma i risultati sono eccitanti. In futuro, una volta identificati i principi attivi, verrà aggiunto un altro pezzo del puzzle infiammatorio.

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