L’alta forma fisica può ridurre il rischio di demenza, dice lo studio

Essere fisicamente in forma è noto per portare una serie di benefici per la salute – da evitare le malattie metaboliche a offrire protezione contro le malattie cardiache. Un nuovo studio potrebbe ora aver scoperto un ulteriore vantaggio per le donne: un rischio altamente ridotto di demenza.

Demenza, un termine ombrello per una serie di malattie neurodegenerative caratterizzate da progressiva perdita di memoria e altri disturbi cognitivi, colpisce circa 50 milioni persone in tutto il mondo, secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS).

Questa condizione è più comune tra gli adulti più anziani, e un recente rapporto suggerisce che più donne vivono con malattia di Alzheimer – una forma di demenza – globalmente rispetto agli uomini.

Molti fattori di rischio sono legato allo stile di vita, il che significa che cambiando certe abitudini e conducendo una vita più sana, il rischio di demenza di una persona può essere diminuito.

Un nuovo studio dell’Università di Göteborg in Svezia ha ora trovato che le donne che sono molto fisicamente in forma nella mezza età hanno un rischio quasi 90 per cento diminuito di essere diagnosticato con demenza più tardi nella vita, a differenza dei loro coetanei moderatamente in forma, che sono più esposti a questa condizione.

Il risultati di questo studio – che è stato guidato da Helena Hörder – sono stati pubblicati ieri nella rivista Neurologia.

Il fitness riduce il rischio dell’88 per cento

Ai fini dello studio, i ricercatori hanno lavorato con 191 donne, di età media di 50 anni. Il fitness cardiovascolare dei partecipanti – o la loro capacità di sostenere lo sforzo fisico per un periodo prolungato – è stato valutato attraverso un test di esercizio in bicicletta.

Hörder e il team hanno chiesto alle donne di partecipare all’esercizio finché non si sono sentite fisicamente esauste; questo ha permesso ai ricercatori di stabilire quale fosse la capacità cardiovascolare di picco di ogni partecipante.

Nella letteratura specializzata, questa capacità di picco è definito come “la capacità massima del sistema cardiovascolare di fornire ossigeno al muscolo scheletrico in esercizio e del muscolo in esercizio di estrarre ossigeno dal sangue.”

I ricercatori di questo nuovo studio hanno misurato il carico di lavoro medio di picco a 103 watt.

In seguito a queste valutazioni, 40 donne si sono qualificate come altamente in forma fisicamente (120 watt o più alto carico di lavoro di picco), 92 donne hanno mostrato una forma media e 59 donne avevano bassi livelli di forma (80 watt o più basso carico di lavoro di picco).

Alcune delle donne di quest’ultima categoria hanno dovuto interrompere la partecipazione agli esercizi a causa di ipertensione, dolore al petto o altri sintomi cardiovascolari.

I partecipanti sono stati poi seguiti per un periodo di 44 anni, durante il quale sono stati valutati per la demenza sei volte. Durante questo periodo, 44 dei partecipanti hanno sviluppato la condizione.

Delle donne che ha segnato come altamente in forma, solo 5 per cento sono stati diagnosticati con demenza in quell’intervallo di 44 anni. Al contrario, il 25 per cento delle partecipanti moderatamente in forma e il 32 per cento delle donne con bassi livelli di forma fisica hanno sviluppato la malattia.

In altre parole, le donne che erano molto in forma nella mezza età avevano un rischio di demenza inferiore dell’88% rispetto alle loro controparti moderatamente in forma.

Inoltre, le donne molto in forma che hanno finito per ricevere una diagnosi di demenza lo hanno fatto in una fase molto più tardi nella loro vita – 11 anni dopo, in media, rispetto alle donne moderatamente in forma.

‘Risultati eccitanti’ possono parlare alla prevenzione

Un’altra scoperta degna di nota è che tra le donne che erano state costrette a cessare la partecipazione di esercizio a causa di problemi cardiovascolari, 45 per cento ha continuato a sviluppare la demenza.

“Questo indica”, dice Hörder, “che processi cardiovascolari negativi possono accadere nella mezza età che potrebbero aumentare il rischio di demenza molto più tardi nella vita.”

“Questi risultati sono entusiasmanti perché è possibile che migliorare la forma fisica cardiovascolare delle persone nella mezza età potrebbe ritardare o addirittura impedire loro di sviluppare la demenza.”

Helena Hörder

Allo stesso tempo, però, Hörder avverte che “questo studio non mostra causa ed effetto tra fitness cardiovascolare e demenza, mostra solo un’associazione.”

Lei continua, dicendo, “Più ricerca è necessaria per vedere se una migliore forma fisica potrebbe avere un effetto positivo sul rischio di demenza e anche per guardare quando durante una vita un alto livello di fitness è più importante.”

Lo studio aveva anche una serie di limitazioni, come il campione limitato della popolazione, la specificità della coorte – tutte le donne erano svedesi, il che significa che i risultati potrebbero non valere per altre popolazioni – e il fatto che i livelli di fitness delle donne sono stati valutati solo in un punto all’inizio dello studio.

Questo, spiega Hörder, può significare che i possibili cambiamenti nei livelli di fitness dopo il test iniziale non sono stati presi in considerazione.

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