L’ambiente circostante influenza il tuo gusto? Risposte dalla realtà virtuale

Ciò che gustiamo è intrecciato non solo con ciò che odoriamo, ma anche con altri input sensoriali. Ciò che possiamo vedere, in particolare, può alterare il modo in cui percepiamo il sapore del cibo – almeno questo è ciò che una serie di esperimenti che utilizzano impostazioni di realtà virtuale hanno dimostrato.

Il nostro senso del gusto regola molte delle nostre scelte alimentari, in quanto tendiamo a scegliere i cibi che ci piacciono rispetto a quelli che hanno meno fascino.

Ancora più importante, ciò che assaggiamo invia segnali essenziali al nostro cervello, avvisandoci immediatamente se il cibo è andato a male.

Il gusto è fondamentale per come ci facciamo strada nella vita e, nel corso della storia, ha contribuito a mantenere viva la razza umana. Tuttavia, molti fattori diversi possono influenzare la nostra percezione degli stessi sapori culinari.

Secondo un nuovo studio condotto da ricercatori della Cornell University di Ithaca, NY, ciò che gustiamo quando mangiamo è significativamente influenzato da dove ci troviamo quando consumiamo i nostri pasti.

“Quando mangiamo, non percepiamo solo il gusto e l’aroma degli alimenti; riceviamo input sensoriali dall’ambiente circostante – i nostri occhi, le nostre orecchie, persino i nostri ricordi sull’ambiente.”

Robin Dando, autore senior

Il team risultati sono recentemente apparsi nel Giornale di Scienza dell’Alimentazione.

La percezione del gusto non è fissata nella pietra

Per verificare come i dintorni di un individuo possono alterare la loro percezione del gusto, i ricercatori hanno chiesto a circa 50 persone di partecipare ad un esperimento di realtà virtuale.

Attraverso cuffie di realtà virtuale, ogni partecipante ha sperimentato, a turno, tre diversi ambienti: una cabina sensoriale, una panchina del parco e una stalla per mucche.

In ognuno di questi contesti visivi, i partecipanti hanno mangiato un campione di formaggio blu – tutti identici. Poi, i ricercatori hanno chiesto loro di valutare quanto hanno apprezzato il loro campione di formaggio in ogni contesto, e di valutare la sua salinità e piccantezza in ogni caso.

Di sicuro, l’impostazione della realtà virtuale ha influenzato le percezioni del gusto dei partecipanti. Quando hanno mangiato il campione di formaggio mentre erano “nella stalla della mucca”, hanno valutato il cibo come più pungente che negli altri ambienti.

“Consumiamo alimenti in ambienti che possono riversarsi nelle nostre percezioni del cibo”, dice Dando.

Questo studio inoltre fornisce un’altra scoperta utile, vale a dire che gli scienziati possono adattare facilmente ed economicamente la tecnologia di realtà virtuale per uso nella valutazione sensoriale dell’alimento, che è un metodo superiore di analisi nel campo di scienza sensoriale.

La realtà virtuale nella scienza sensoriale

Scienza sensoriale degli alimenti si concentra su come gli individui percepiscono e rispondono a diversi tipi di cibi e bevande, e questo tipo di ricerca ha varie applicazioni.

Un’importante applicazione, per esempio, è quella di migliorare la esperienza di mangiare per gli anziani. Con l’avanzare dell’età, alcune persone possono perdere parte del loro senso del gusto e quindi trovare il cibo meno attraente, il che può portarle a mangiare meno, o in modo meno sano.

La valutazione sensoriale degli alimenti che richiede l’esposizione a diversi ambienti richiederebbe generalmente ai ricercatori di ricostruire i diversi tipi di ambiente in un laboratorio.

Tuttavia, la realtà virtuale permette ai ricercatori di ricreare un insieme vario di condizioni con facilità, e senza dover investire in una vasta gamma di materiali e altre risorse.

“Questa ricerca convalida che la realtà virtuale può essere utilizzata, in quanto fornisce un ambiente immersivo per i test”, spiega Dando.

“Visivamente, la realtà virtuale impartisce qualità dell’ambiente stesso al cibo che viene consumato – rendendo questo tipo di test efficiente in termini di costi”, aggiunge.

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