L’uso di alcol nelle prime 3-4 settimane di gravidanza può portare a cambiamenti permanenti del cervello nella prole

È ben stabilito che il consumo di alcol durante la gravidanza può causare danni al feto. Ora, un nuovo studio trova che bere alcolici già 3-4 settimane di gravidanza – prima che molte donne anche rendersi conto che sono in attesa – può alterare il funzionamento dei geni nel cervello della prole, portando a cambiamenti a lungo termine nella struttura del cervello.

Lo studio, condotto nei topi e pubblicato sulla rivista PLOS ONE, ha anche identificato i cambiamenti nel funzionamento dei geni in altri tessuti del corpo come risultato del consumo di alcol all’inizio della gravidanza.

Il team di ricerca, guidato dal dott. Nina Kaminen-Ahola dell’Università di Helsinki in Finlandia, dice che i loro risultati indicano che l’esposizione all’alcol all’inizio della gravidanza può causare cambiamenti per tutta la vita alla regolazione dei geni nell’embrione cellule staminali – le prime cellule che emergono da un embrione in via di sviluppo.

Il consumo di alcol durante la gravidanza è stato collegato ad un aumento del rischio di una serie di condizioni di salute per la prole, tra cui il blocco della crescita, difficoltà intellettuali e di apprendimento, scarsa memoria, scarsa coordinazione e ritardi nel linguaggio e nella parola.

Dr. Kaminen-Ahola e colleghi notano, tuttavia, che non è chiaro esattamente come l’esposizione all’alcol durante la gravidanza impatti lo sviluppo fetale per provocare queste condizioni.

Studi passati sugli animali hanno suggerito che il consumo di alcol può influenzare l’espressione genica nell’embrione durante l’inizio della gravidanza apportando modifiche all’epigenoma, che regola la funzione genica. I ricercatori di quest’ultimo studio hanno voluto indagare ulteriormente.

L’esposizione precoce all’alcol durante la gravidanza altera l’epigenoma nell’ippocampo

Per raggiungere i loro risultati, il team ha alimentato alcol a un gruppo di topi incinta durante i primi 8 giorni di gestazione – l’equivalente di 3-4 settimane di gestazione negli esseri umani – e analizzato i suoi effetti sull’epigenoma della prole.

In particolare, i ricercatori si sono concentrati su come l’esposizione precoce all’alcol durante la gravidanza ha influenzato l’epigenoma dell’ippocampo della prole – la regione del cervello che svolge un ruolo cruciale nella memoria e nell’apprendimento.

Hanno trovato che – rispetto alla prole di topi incinta che non sono stati esposti all’alcol – la prole che sono stati esposti all’alcol ha mostrato epigenomi alterati, che ha portato a cambiamenti nella funzione di diversi geni nell’ippocampo.

Per di più, i ricercatori hanno identificato cambiamenti nella funzione dei geni in altri due tessuti della prole esposta all’alcol durante il primo sviluppo: midollo osseo e l’epitelio olfattivo del muso.

Utilizzando la risonanza magnetica (MRI) per valutare la struttura del cervello della prole dei topi quando hanno raggiunto l’età adulta, il team ha identificato i cambiamenti indotti dall’alcol – in particolare nell’ippocampo, bulbi olfattivi e ventricoli cerebrali.

I risultati potrebbero aiutare la diagnosi della sindrome alcolica fetale negli esseri umani

Il team dice che la prole di topi esposti all’alcol ha mostrato sintomi simili alla sindrome fetale da alcol (FAS) negli esseri umani – una condizione che è attualmente difficile da diagnosticare. Questi includevano un tasso di crescita ridotto, cambiamenti strutturali al viso e al cranio e iperattività.

Come tale, i ricercatori dicono che i loro risultati indicano che i cambiamenti epigenetici che influenzano la regolazione dei geni potrebbero essere usati come biomarcatori biologici che fornirebbero uno strumento per diagnosticare la FAS.

Dr. spiega Kaminen-Ahola:

“I risultati supportano la nostra ipotesi che l’alcol altera permanentemente la regolazione dei geni in una fase molto precoce. Questo sarebbe significativo per la diagnostica impegnativa dei danni indotti dall’alcol.

I meccanismi e i marcatori biologici che possono aiutare nella diagnosi sono studiati in modo da poter offrire il supporto allo sviluppo necessario per il danno il più presto possibile. Idealmente, un campione prelevato dall’interno della bocca di un neonato potrebbe rivelare l’entità dei danni causati dall’esposizione all’alcol all’inizio della gravidanza.”

Nel gennaio 2014, Notizie mediche oggi ha riferito su uno studio di ricercatori della Case Western Reserve University di Cleveland, OH, che ha prodotto un’immagine del cuore embrionale che dicono può migliorare la conoscenza di come l’uso di alcol durante la gravidanza può portare a difetti cardiaci nella prole.

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