La perdita dell’udito nei giovani aumenta il rischio di demenza

La maggior parte di noi non pensa affatto ad ascoltare musica ad alto volume con le cuffie, o a stare in prima fila, vicino agli altoparlanti, ad un concerto rock. Ma queste abitudini possono condurre alla perdita sottile dell’udito, che, la ricerca ora mostra, può interessare il cervello nei modi indesiderabili.

Ogni giorno della nostra vita, affrontiamo di essere esposti a rumori forti – in particolare quelli di noi che vivono in città trafficate.

Questi non sono normalmente abbastanza forti da danneggiare il nostro udito. Ma se siamo costantemente esposti a suoni che superano una certa soglia di rumore, questo può, nel tempo, causare una certa quantità di perdita dell’udito.

L’unità usata per misurare l’intensità del suono è il decibel, e i Centers for Disease Control and Prevention (CDC) offrono esempi di quali tipi di suoni sono innocui e quali possono mettere in pericolo l’udito, in base al livello di decibel.

La normale conversazione o i morbidi rumori di fondo – come il ronzio di un condizionatore d’aria – ammontano a circa 60 decibel. I rumori più forti che si possono trovare fastidiosi – come il suono della lavatrice in funzione – ammontano a 70 decibel. Il rumore del traffico cittadino potrebbe salire a circa 80-85 decibel.

L’esposizione a rumori superiori a 85 decibel (ma inferiori a 120 decibel) per un lungo periodo di tempo può danneggiare l’udito. Tali rumori potrebbero essere la musica ascoltata al massimo volume con le cuffie, seduti vicino agli altoparlanti a un concerto musicale o al cinema, e il lavoro con utensili elettrici.

Rumori estremamente forti oltre 120 decibel possono causare una perdita immediata dell’udito.

Recentemente, i ricercatori della Ohio State University di Columbus hanno scoperto che i giovani adulti con perdita uditiva minore mostrano cambiamenti nell’attività cerebrale che normalmente sono visti solo in età avanzata.

“La perdita dell’udito, anche i deficit minori, può prendere un pedaggio nei giovani – stanno usando risorse cognitive che potrebbero essere conservate fino a molto più tardi nella vita,” nota il ricercatore principale Yune Lee.

“La cosa più preoccupante è che questa perdita precoce dell’udito potrebbe aprire la strada a demenza.”

Yune Lee

Il team risultati sono stati recentemente pubblicati sulla rivista eNeuro.

Attività cerebrale caratteristica dell’invecchiamento

Inizialmente, Lee e i suoi colleghi si erano prefissati di completare un diverso tipo di progetto. Hanno reclutato 35 partecipanti di età compresa tra 18 e 41 anni che hanno accettato di sottoporsi a un esame funzionale Scansioni MRI durante l’ascolto di frasi di varia complessità.

I ricercatori erano interessati a monitorare e confrontare l’attività cerebrale quando un ascoltatore doveva elaborare messaggi con una struttura semplice rispetto a frasi più complicate che probabilmente comportavano un diverso tipo di sforzo cognitivo.

Ma il loro studio ha preso una piega diversa quando hanno notato qualcosa di sorprendente su alcuni dei loro partecipanti giovani adulti.

Alcuni dei volontari si sono rivelati avere lievi problemi di udito quando testati al basale, ma Lee e il team non hanno pensato molto a questo, come i deficit non erano abbastanza evidente per giustificare l’eliminazione di questi partecipanti dallo studio.

Tuttavia, dopo aver condotto le scansioni fMRI, hanno notato che i partecipanti con problemi di udito sottile effettivamente elaborato i messaggi che hanno sentito in modo diverso dai loro coetanei. E non solo, ma la loro attività cerebrale in questo contesto era simile a quella degli ascoltatori che invecchiano.

In particolare, i giovani adulti sani senza problemi di udito usano solo l’emisfero sinistro del cervello per elaborare le informazioni udite. Ma i partecipanti con lievi problemi di udito hanno effettivamente mostrato attività in entrambi gli emisferi destro e sinistro del loro cervello.

Nel caso di quest’ultimo, la corteccia frontale destra è diventata attiva – qualcosa normalmente visto solo nelle persone anziane.

“Questo non riguarda l’orecchio – riguarda il cervello, il processo cognitivo, e non dovrebbe accadere finché le persone non hanno almeno più di 50 anni”, spiega Lee.

‘Due volte più probabile avere la demenza’

Gli autori dello studio spiegano che, normalmente, i giovani adulti sani usano solo l’emisfero sinistro del cervello quando sono impegnati in compiti di comprensione del linguaggio. Con l’avanzare dell’età, tuttavia, le persone iniziano a impegnare anche la parte frontale destra del cervello, in quanto si impegnano maggiormente nell’elaborazione del linguaggio parlato.

“Ma nel nostro studio”, dice Lee, “i giovani con un lieve declino dell’udito stavano già sperimentando questo fenomeno.”

“Il loro cervello sa già che la percezione del suono non è più quella di una volta e il lato destro inizia a compensare il sinistro”, aggiunge.

È difficile dire come questo potrebbe avere un impatto su questi individui più tardi nella vita, ma Lee e il team si preoccupano che i problemi di udito possono solo peggiorare, influenzando la comprensione. E questo può accelerare lo sviluppo di condizioni neurodegenerative come la demenza.

“La ricerca precedente”, dice Lee, “mostra che le persone con una lieve perdita uditiva hanno il doppio delle probabilità di avere la demenza. E quelli con una perdita uditiva da moderata a grave hanno da tre a cinque volte il rischio.”

“Non possiamo essere sicuri”, continua, “ma sospettiamo che quello che succede è che mettete così tanto sforzo nell’ascoltare che prosciugate le vostre risorse cognitive e che ha un effetto negativo sul vostro pensiero e sulla memoria e che può finalmente condurre a demenza.”

Per questi motivi, Lee consiglia ai giovani adulti di prendersi cura del loro udito con più attenzione ed evitare di esporsi a situazioni che potrebbero avere conseguenze indesiderate.

“Lasciare che [la perdita dell’udito] accada all’inizio della vita”, avverte Lee, “potrebbe essere come spendere i soldi della pensione quando hai 30 anni”. Ne avrai bisogno lungo la strada.”

Lascia un commento