La strana storia dell’ipotermia terapeutica

La storia della medicina è piena di resoconti di “trattamenti” strani e spesso assolutamente pericolosi, ma questi hanno talvolta aperto la strada a scoperte salvavita. In questa rubrica Curiosità della storia della medicina, esaminiamo la pratica insolita di esporre il corpo a temperature fredde per scopi terapeutici: l’ipotermia terapeutica.

Il termine “ipotermia” sembra essere emerso per la prima volta nei testi in lingua inglese alla fine del 19° secolo. Deriva dall’antica parola greca che significa “caldo” o “tiepido” – “thermós” – a cui si aggiunge il prefisso di derivazione greca “hypo-“, che significa “sotto”.

Oggi, ipotermia è classificato come una condizione grave in cui il corpo non è in grado di mantenere il suo normale calore, e la temperatura corporea scende pericolosamente. L’ipotermia grave può provocare insufficienza cardiaca e la morte.

Questa pericolosa condizione medica è stato compreso come tale da secoli, ma c’è anche un altro lato della storia dell’ipotermia.

L’ipotermia terapeutica – il raffreddamento del corpo per scopi terapeutici – è una pratica medica che è stata intorno, in una forma o nell’altra, dai tempi antichi.

Alcuni dei suoi usi sono stati controversi nel migliore dei casi, ma ha anche dato origine a legittimi trattamenti moderni. In questa caratteristica speciale, delineiamo brevemente la complessa storia dell’ipotermia terapeutica.

Per capire meglio la curiosa storia dell’ipotermia terapeutica e il continuo fascino dell’esposizione a basse temperature per scopi medici, abbiamo anche parlato con Il dottor. Phil Jaekl, neuroscienziato e scrittore scientifico, il cui libro di prossima uscita, Fuori dal freddo: A Chilling Descent into the Macabre, Controversial, Lifesaving History of Hypothermia, discute a lungo questi argomenti.

L’uso del freddo nella medicina antica

L’ipotermia terapeutica sembra essere stata praticata per oltre 5.000 anni. La sua prima menzione nota fu nel Papiro di Edwin Smith, un trattato medico che delinea i trattamenti per varie lesioni e disturbi, un testo che può risalire a circa 3.500 a.C.C.E.

“Le prime registrazioni scritte sull’uso del freddo sono state scoperte in antichi testi egiziani”, dice il dott. Jaekl ha detto Notizie mediche oggi. “Alcuni esperti pensano che questi testi siano le prime registrazioni di insegnamenti medici di Imhotep, un polymath e consigliere del faraone Zoser. Suggeriscono di usare applicazioni locali di freddo per trattare le irritazioni della pelle, probabilmente per [persone schiavizzate] o in situazioni militari.”

Per “un ascesso con testa prominente sul seno”, il papiro prescrive “applicazioni fredde”, che in questo caso erano unguenti con effetti rinfrescanti, fatti di ingredienti come frutta, malta da muratore e acqua.

Secondo il dott. Jaekl, “[t]uesti testi sono significativi perché sono alcuni dei primi a sostenere procedure mediche sistematiche piuttosto che incantesimi o preghiere, che erano comuni a quel tempo.” Il Papiro Edwin Smith è forse uno dei primi “libri di testo” medici che espone casi di studio di disturbi fisici e indica trattamenti dedicati.

Alcuni dei più noti padri della scienza medica hanno anche scritto sulle temperature fredde e sui loro pericoli e potenzialità terapeutiche. “Il successivo grande progresso nell’uso terapeutico del freddo non è avvenuto fino a quando non sono passati più di 1.000 anni, quando il freddo è stato incorporato nel sistema umoristico della medicina”, ha detto il dott. Jaekl ha notato.

Questo sistema postulava che nel corpo umano circolassero quattro “umori,”o liquidi, che, quando non sono in equilibrio, causano una serie di malattie. Per ripristinare la salute, un medico avrebbe dovuto diagnosticare e affrontare lo squilibrio umorale.

Questi umori, più spesso elencati come bile nera, bile gialla, flemma e sangue, erano “caldi” o “freddi”, “bagnati” o “secchi”, causando così afflizioni corrispondenti. Febbre, come una malattia “calda”, avrebbe richiesto l’esposizione ad un elemento opposto come trattamento.

Antico medico greco Ippocrate (c. 460-370 B.C.E.) ha parlato a lungo dei pericoli dell’esposizione al freddo nei suoi trattati. Egli ha fatto notare che “il freddo provoca le convulsioni, tetano, cancrena, e gli attacchi di febbre e brividi [e] fa male alle ossa, ai denti, ai nervi, al cervello e al midollo spinale.”

Tuttavia, egli riconosceva anche il potenziale terapeutico degli elementi di raffreddamento, come ha prescritto utilizzando neve e ghiaccio per fermare le emorragie, e bere acqua fredda per far scendere la febbre.

Galeno (129-c. 210 C.E.), che fu significativamente influenzato da Ippocrate, è accreditato con l’invenzione della crema fredda, che egli prescriveva non per la cura della pelle o per la rimozione del trucco, come in seguito è stato utilizzato, ma per scopi di raffreddamento in un contesto medico.

La sua crema fredda può essere stata una miscela di olio d’oliva, acqua e cera d’api.

“[L’uso del freddo] fu raccomandato dai medici greci pionieri Ippocrate e Galeno per aiutare a bilanciare gli umori corporei. In effetti, Galeno è noto per aver inventato la “crema fredda”, che è ancora popolare oggi, anche se la raccomandava per trattare la febbre piuttosto che come idratante.”

– Dott. Phil Jaekl

L’emergere del bagno freddo

Il metodo di raffreddamento del corpo come intervento terapeutico si espanse ulteriormente nel XVII secolo, quando medici come John Floyer (1649-1734) iniziarono a sperimentare più ampiamente l’uso di acqua calda e fredda in medicina.

Nel suo trattato, An Enquiry into the Right Use and Abuses of the Hot, Cold, and Temperate Baths in England (1697), Floyer ha scritto a lungo sui benefici igienici e medicinali dei bagni di acqua fredda.

“Nell’aria calda di Estate, i nostri corpi sono meno forti; quindi in Estate è necessario concentrare la nostra forza e il nostro spirito con bagni freddi”, scrisse Floyer, aggiungendo poi:

“Non persuado il mio lettore a cambiare questi errori di vita, senza averlo prima fatto io stesso; perché lasciando perdere i liquori forti e tutte le diete calde, i tè, il caffè, &c. e bevendo acqua∣, e facendo il bagno a Buxton [una storica città termale in Inghilterra – NdR.], mi sono procurato una salute migliore e più robustezza di quella di cui ho goduto per molti anni prima.”

Egli chiama questo un “regime freddo.”

In questo momento della storia, dott. Jaekl ha detto MNT, “Oltre ad usarla semplicemente per rinfrescarsi, un grande passo avanti per l’acqua fredda è stato effettivamente quello di usarla per l’igiene personale, come a Bath in Inghilterra [un’altra storica città termale – NdR.], per esempio, dove le persone stavano, beh, “facendo il bagno.”

“Poi, nel XVIII secolo, è stato usato per trattare la febbre prima di diventare popolare tra l’aristocrazia europea del XIX secolo come benefico per i dolori e il benessere generale. Intorno a quel periodo, le terme divennero la cosa più in”, ha notato.

Il medico scozzese William Cullen (1710-1790) ha promosso i “bagni di doccia” freddi e talvolta clisteri di acqua fredda a scopo terapeutico, che poteva essere prescritto per una vasta gamma di condizioni.

Cullen sosteneva che il freddo può agire sia come sedativo che come stimolante, in particolare per il flusso sanguigno, e notò che bere acqua fredda con moderazione poteva aiutare a combattere la febbre, anche se specificò anche che alcune forme di esposizione a temperature fredde possono indurre la febbre.

Tuttavia, ha anche ha suggerito che il bagno freddo poteva prevenire “il contagio”, così come “una flaccidità del sistema” nelle giovani donne “in un certo periodo della vita.”

Nel 19° secolo, l’austriaco Vincenz Priessnitz (1799-1851) iniziò una “tendenza” del bagno freddo come pratica di medicina alternativa. Uno dei suoi ammiratori contemporanei, Charles Schieferdecker, descritto Il metodo di Priessnitz per trattare le febbri nel modo seguente:

“Il paziente che lavora sotto questa febbre viene messo, […] mentre si trova nello stato di massimo calore e nel parossismo più furioso, in un bagno il più freddo possibile, e lasciato lì fino a quando non è raffreddato fino allo stridore dei denti.”

Tortura con acqua fredda in istituti psichiatrici

Più tardi nel 19° e 20° secolo, tuttavia, “le cose peggiorarono perché [l’acqua fredda] fu usata nei ‘manicomi’ per ‘trattare’ le persone con disturbi psichiatrici, fondamentalmente sottomettendole”, dice il Dr. Jaekl ha detto MNT.

“I tentativi di usare l’acqua fredda per trattare le persone con salute mentale questioni sono stati coerenti fino alla fine del 20 ° secolo non perché in realtà aveva valore terapeutico o curativo, ma semplicemente perché erano un mezzo di controllo”, ha continuato a dire.

Nel 1800, docce o bagni freddi “a sorpresa” sono stati utilizzati per trattare presumibilmente “l’eccitazione furiosa” e una libido troppo forte. Tali procedure prevedevano di gettare un secchio di acqua fredda sul “paziente” nudo o di immergerlo in un bagno ghiacciato.

Nel 20° secolo, le docce calde e fredde così come l’avvolgimento dei pazienti in lenzuola umide calde o fredde erano diventate pratica comune in istituzioni che pretendevano di trattare varie malattie mentali.

Le descrizioni di tali trattamenti erano inquietanti, e le pratiche stesse sembrerebbero ora simili alla tortura. Secondo il racconto di un’infermiera, l’impacco freddo avveniva nel seguente modo:

“[Le] coperte erano in una grande vasca con molto ghiaccio […] le stendevi sul pavimento ed era […] come avvolgere un bambino. […] Si metteva la coperta a triangolo […], [e a volte si usavano fino a due o tre coperte perché si voleva un cappotto pesante sul paziente […] Le appuntavamo in modo che il paziente non potesse uscire.”

I testi medici dell’epoca notano che gli impacchi erano usati non solo per trasferire i cosiddetti benefici terapeutici dell’acqua calda o fredda, ma come costrizioni che erano “mali necessari per mantenere l’ordine, non […] rimedi volti a curare le malattie.”

Queste pratiche hanno persistito per molti decenni, anche se ora sono ampiamente condannate come disumane e traumatizzanti.

“Spruzzare acqua fredda alle persone con un tubo o farle sedere sotto l’acqua fredda che cadeva era un’esperienza terribile, e anche la minaccia di essa è stata utilizzata per influenzare il comportamento non solo delle persone con problemi di salute mentale, ma anche dei prigionieri e anche delle donne che non erano ‘mogli doverose'”, Dr. Jaekl ha detto MNT.

“È caduto in disgrazia solo quando sono stati sviluppati mezzi più efficaci – e umani – come gli interventi farmaceutici”, ha aggiunto.

Un’eredità duratura

Nel 21° secolo, tuttavia, l’ipotermia terapeutica è stata usata legittimamente come metodo di rianimazione durante l’assistenza critica, in particolare nel caso di arresto cardiaco.

Eppure ha anche guadagnato una certa popolarità come terapia alternativa. Il nuoto in acqua fredda, per esempio, è citato da alcuni come benefici per la salute del sistema cardiovascolare, per insulina metabolismo, per dolore riduzione, e anche la salute mentale, anche se gli esperti avvertono anche di rischio per la salute, tra cui ipotermia come un’emergenza medica.

“Attualmente, il nuoto in acqua fredda sta diventando ripopolare per una serie di benefici medici, se fatto con attenzione”, il dottor. Jaekl ha notato.

Più intrigante e anche più controverso è, spiega, cryotherapy, che è la pratica di stare nudi per 3-5 minuti in una vasca a temperature sotto lo zero. I presunti benefici di questa terapia alternativa vanno dallo stimolare perdita di peso e riducendo infiammazione prevenire depressione, demenza, e addirittura cancro.

Dr. Jaekl, che vive in Scandinavia, ha messo in dubbio i suoi benefici, anche se ha suggerito che sia questa pratica che quella del nuoto in acqua fredda possono essere interessanti semplicemente per l’eccitazione che forniscono:

“La crioterapia – seduti in una vasca di ghiaccio per alcuni minuti – sembra una tendenza che deve ancora dimostrarsi. La gente è curiosa. Sarei entusiasta di provarlo. Dove vivo io, però, nell’Artico norvegese, le persone audaci vanno semplicemente a fare un tuffo nell’oceano [è la tendenza dominante]! È una tradizione, e ho sentito che diventa molto più facile più lo fai.”

Andando avanti, ha notato, gli usi del freddo gelido sono a cavallo dei confini della fantascienza e del progresso medico. Congelare il cervello umano al momento della morte in modo da preservare la personalità, la conoscenza e il sé essenziale di una persona è qualcosa che alcuni scienziati hanno ricercato assiduamente.

“Ci sono forme molto più intense di crioterapia. Cryonics, per esempio. Gli esseri umani sono ossessionati dall’immortalità. Essere crioconservati comporta più che essere gettati in una vasca di azoto liquido dopo la morte e poi sperare in qualche lontana magia futura”, il dottor. Jaekl ci ha detto.

Ha aggiunto che “la crionica è un processo molto complesso, che coinvolge progressi medici e tecnici in continua evoluzione”, suggerendo che “gli sviluppi nel campo dell’informatica e della nanotecnologia, per esempio, danno alla gente […] un barlume di speranza in termini di essere rianimati dopo essere stati congelati e conservati.”

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