La tua lingua ha un senso dell’olfatto?

Molti animali sentono il gusto e l’odore del loro ambiente attraverso la stessa parte del loro corpo, ma lo stesso può essere vero per gli esseri umani? Una nuova ricerca suggerisce che questo potrebbe davvero essere il caso e che potremmo avere recettori per l’olfatto sulla nostra lingua.

A differenza degli esseri umani e di altri mammiferi, non tutti gli animali hanno nasi con recettori per l’olfatto, ma questo non significa che non abbiano il senso dell’olfatto.

Per esempio, i granchi catturano gli odori attraverso le setole sensoriali delle loro antenne, mentre i serpenti, anche se hanno le narici, in realtà annusano meglio attraverso la bocca, “pescando” gli odori con le loro lingue biforcute.

Tuttavia, l’olfatto e il gusto di solito lavorano insieme per permettere agli animali di navigare nel mondo. Questa collaborazione è evidente nelle lumache, per esempio, il cui tentacoli inferiori permettendo loro di annusare e gustare il loro ambiente.

Gusto e olfatto funzionano anche come sensi complementari negli esseri umani. Gli input olfattivi (odore) dalle narici e quelli gustativi (gusto) dalla lingua interagiscono nel cervello per creare un quadro completo di ciò che, per esempio, una persona si sta preparando a mangiare o bere.

Tuttavia, finora, i ricercatori hanno teso a credere che i sensi del gusto e dell’olfatto operino individualmente negli esseri umani e in altri mammiferi.

Tuttavia, uno studio che Biologia corrente pubblicato all’inizio di quest’anno ha scoperto che quando gli scienziati hanno rimosso la corteccia del gusto dal cervello dei ratti, questo ha influenzato non solo la capacità degli animali di percepire il gusto ma anche il loro senso dell’olfatto.

Una ricerca simile ha ora portato il dott. Mehmet Hakan Ozdener e colleghi del Monell Center di Philadelphia, PA, per indagare se i mammiferi – compresi gli esseri umani – possono anche annusare con la lingua.

Le cellule del gusto potevano sia sentire il gusto che l’odore

Nel nuovo studio, i cui risultati appaiono sulla rivista Sensi chimici, Dr. Ozdener e il suo team hanno utilizzato sia tecniche genetiche che biochimiche per determinare se le papille gustative dei topi, chiamate cellule della papilla gustativa del topo, potrebbero essere in grado di rispondere alle molecole di odore. Hanno quindi testato colture di laboratorio di cellule fungiformi della papilla gustativa umana.

In primo luogo, i ricercatori hanno scoperto che le cellule della papilla gustativa del topo contenevano effettivamente recettori olfattivi e che lo stesso era vero per le cellule gustative umane coltivate.

In seguito, il team ha utilizzato una tecnica scientifica chiamata imaging del calcio per valutare come le cellule del gusto coltivate rispondevano alle molecole di odore, il che ha rivelato che le cellule del gusto interagivano con esse in modo molto simile alle normali cellule recettrici dell’odore.

Ulteriori esperimenti hanno poi mostrato, per la prima volta, che una cellula del gusto può contenere recettori sia per l’odore che per il gusto. Questa scoperta potrebbe contribuire a gettare nuova luce su quanto strettamente il gusto e l’odore lavorano insieme per avvisarci della desiderabilità di un particolare alimento, per esempio.

“La presenza di recettori olfattivi e recettori del gusto nella stessa cellula ci fornirà interessanti opportunità per studiare le interazioni tra stimoli di odore e gusto sulla lingua.”

Dr. Mehmet Hakan Ozdener

“La nostra ricerca può aiutare a spiegare come le molecole di odore modulano la percezione del gusto”, ha detto il dott. Ozdener nota anche, aggiungendo che “può portare allo sviluppo di modificatori di gusto basati sull’odore che possono aiutare a combattere l’eccesso di sale, zucchero e grassi associati a malattie legate alla dieta, come obesità e diabete.”

In futuro, il team di ricerca spera di scoprire se solo alcune cellule del gusto contengono recettori per l’olfatto e in che misura le molecole di odore che le cellule del gusto catturano possono cambiare il modo in cui un individuo percepisce gusti specifici.

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