Le allergie ai gatti possono essere legate a primati velenosi

Un recente studio ha indagato se l’unico primate velenoso del pianeta Terra potrebbe aiutarci a capire perché così tante persone sono allergiche ai gatti. I ricercatori ritengono che le allergie ai gatti potrebbero essere il risultato di un antico meccanismo di difesa.

Negli Stati Uniti, le allergie ai gatti colpiscono circa 12.1% di persone di età superiore ai 6 anni. I sintomi includono prurito agli occhi, naso che cola, tosse, starnuti e affanno.

Più comunemente, la reazione allergica ai gatti è una risposta a una proteina chiamata FEL D1. Tutti i gatti producono il FEL D1 nella loro saliva e lo rilasciano da alcune ghiandole. Essi diffondono questa proteina in tutto il loro corpo quando si leccano.

Una nuova ricerca degli scienziati dell’Università del Queensland in Australia potrebbe aiutare a spiegare perché questa allergia è così diffusa negli esseri umani. Il loro lavoro si concentra su uno dei mammiferi più insoliti della natura – il lori lenti.

Il lori lento

“I lori lenti sono gli unici primati conosciuti con veleno, e sono stati praticamente non studiati”, spiega uno degli autori, il dott. Bryan Fry, che lavora al Cikananga Wildlife Center in Indonesia.

Continua: “Nonostante siano un mistero per la scienza, sono comunemente contrabbandati dall’ambiente naturale e venduti nel commercio di animali domestici, quindi la nostra ricerca nel centro di salvataggio era l’occasione perfetta per fare del bene in una brutta situazione.”

Quando i lori lenti combattono tra loro, alzano le braccia e leccano le ghiandole brachiali che producono veleno sulla parte superiore delle braccia. Nel fare questo, mescolano il veleno con la saliva, e se si presenta l’occasione, usano i loro incisivi per iniettare questo cocktail nel loro nemico.

Il veleno impedisce alla ferita del morso di guarire, il che può portare a morte dei tessuti, avvelenamento del sangue e infezioni.

Negli esseri umani, provoca una risposta completamente diversa, come il dott. Fry spiega, “quando gli esseri umani sono morsi, la vittima mostrerà i sintomi come se stanno andando in shock allergico.” I sintomi includono una sensazione di bruciore o formicolio, difficoltà di respirazione, dolore e, nei casi peggiori, uno shock anafilattico quasi fatale.

Le escrezioni dei loris lenti hanno un odore distinto dovuto alla loro combinazione di più di 200 molecole aromatiche. Anche se gli scienziati hanno descritto queste sostanze chimiche, sanno poco sul contenuto proteico del veleno.

Svelare la proteina

Approfittando del loro accesso unico a questi rari primati, i ricercatori hanno deciso di studiare il veleno di loris lento in modo più dettagliato, e hanno analizzato la sequenza del DNA della proteina in esso. Hanno pubblicato i loro risultati nella rivista Tossine.

Sorprendentemente, come il dott. Bryan spiega, hanno scoperto che è “praticamente identica alla proteina allergenica dei gatti.”

Questa stretta somiglianza, gli autori credono, non potrebbe essere accaduto per caso. Sapendo che il loris lento usa questa sostanza chimica come difesa, si chiedono se FEL D1 potrebbe essersi evoluto per aiutare a proteggere i gatti dai predatori.

Gli autori spiegano che le somiglianze tra il veleno del loris lento e il FEL D1 sono “riflettenti non solo della storia evolutiva molecolare condivisa ma suggestivi di funzionalità simili.”

“Questa capacità di scatenare l’allergia come arma potrebbe non essere qualcosa di limitato ai lori lenti, ma potrebbe essersi evoluta separatamente nei gatti allo stesso tempo. Questa è un’ipotesi affascinante che stiamo cercando di testare nella ricerca futura.”

– Il dott. Bryan Fry

Poiché le allergie ai gatti umani sono così comuni, il dott. Fry ritiene che sarebbe una “notevole coincidenza se questa non fosse un’arma difensiva evoluta, come la stessa proteina usata dai lori lenti.”

Solo un piccolo numero di mammiferi sono velenosi, tra cui l’ornitorinco e il pipistrello vampiro. Poiché l’evoluzione non ha dotato molti mammiferi di questo tipo di armamento, gli scienziati sanno molto poco sulla sua evoluzione. Questo studio aggiunge una nuova informazione alla sezione altrimenti scarsa della scienza dedicata all’evoluzione del veleno nei mammiferi.

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