Lo stress alla fine della gravidanza può alimentare il binge eating nella prole femminile

È ampiamente riconosciuto che lo stress può innescare disturbi alimentari come l’abbuffata, che è più comune nelle femmine che nei maschi. Una volta si pensava che il legame fosse puramente psicologico, ma i ricercatori si stanno sempre più rivolgendo alla genetica e alla biologia per spiegazioni. Ora, un nuovo studio sui topi mostra che lo stress durante la tarda gravidanza ricabla il cervello e predispone la prole femminile a dimostrare un comportamento simile alle abbuffate. Lo studio suggerisce anche che le abbuffate possono essere prevenute cambiando l’equilibrio di alcuni nutrienti nell’adolescenza.

Lo studio – da ricercatori del Weizmann Institute of Science in Israele e il Max Planck Institute of Psychiatry di Monaco di Baviera, Germania – è pubblicato sulla rivista Metabolismo cellulare.

Disturbo da abbuffate è una condizione in cui una persona perde il controllo delle proprie abitudini alimentari e ha episodi ricorrenti di consumare grandi quantità di cibo in poco tempo, anche quando è piena o non ha fame.

Le persone affette da binge eating disorder sono spesso in sovrappeso o obesi, e possono anche sperimentare vergogna, senso di colpa o angoscia circa la condizione, che può portare a più episodi di abbuffate.

Il binge eating è il disturbo alimentare più comune negli Stati Uniti, dove circa 2.8 per cento di persone sono suscettibili di essere colpite dalla condizione ad un certo punto della loro vita.

Come con altri disordini alimentari, l’abbuffata di solito inizia durante l’adolescenza o la prima età adulta. Mentre può colpire entrambi i sessi, è 2.5 volte più comune nelle donne che negli uomini.

La ricerca sta rivelando sempre più che i disturbi alimentari come l’abbuffata nascono da modelli complessi di fattori genetici, biologici, psicologici e sociali.

Per esempio, gli scienziati che stanno cercando di capire perché alcuni disturbi alimentari correre nelle famiglie sono alla ricerca di varianti genetiche che potrebbero aumentare il rischio di sviluppare le condizioni.

Altri team stanno mostrando, attraverso studi di imaging, che i modelli di attività del cervello nelle donne con disturbi alimentari sono diversi dai modelli nelle donne senza i disturbi.

Lo stress prenatale colpisce la prole femminile in modo diverso

Nelle ragazze, i sintomi del disturbo da abbuffata spesso iniziano durante il pubertà. In precedenza, gli scienziati avevano guardato alla psicologia per spiegare le cause, ma più recentemente, hanno anche rivolto la loro attenzione alla biologia.

Nel loro rapporto di studio, i ricercatori spiegano che, come con altri disturbi alimentari, binge eating “è stato associato alla vita precoce stress come il trauma infantile e complicazioni ostetriche.”

Notano anche che è ampiamente riconosciuto che lo stress alla nascita o vicino alla nascita colpisce il feto e può predisporre la prole a “vari disturbi psichiatrici e metabolici”, e questo può influenzare i maschi in modo diverso dalle femmine.

Così, per la loro indagine, hanno usato topi appositamente allevati per esaminare il legame tra lo stress prenatale e il comportamento di abbuffata nella prole femminile.

Autore senior congiunto Prof. Alon Chen, che dirige gruppi di ricerca sulla neurobiologia dello stress sia al Weizmann che al Max Planck Institutes, dice che “hanno stabilito un modello in cui [possono] effettivamente mostrare che lo stress della prima vita aumenta la probabilità di abbuffate nelle femmine.”

Utilizzando il modello di topo, hanno anche fatto la seconda scoperta importante dello studio: che lo stress prima della nascita altera i circuiti cerebrali della prole femminile.

I cambiamenti del cervello sono di natura epigenetica, nel senso che non alterano il codice dei geni, ma li etichettano con marcatori chimici che alterano il comportamento dei geni.

Il team ha manipolato un particolare circuito di stress

Il team ha ingegnerizzato i topi in modo da poter manipolare il circuito cerebrale che rilascia ormoni dello stress come il cortisolo.

Anche se lo stress è associato a diversi processi cerebrali, il team ha voluto concentrarsi su uno in particolare: quello che coinvolge il fattore di rilascio della corticotropina (CRF), che negli esseri umani è legato a infiammazione, appetito soppresso, e ansia.

Per assicurarsi che solo il circuito di stress CRF diventasse attivo, il team ha sviluppato un modo per innescarlo geneticamente senza dover maneggiare i topi; è noto che la manipolazione da parte dell’uomo attiva molti circuiti di stress negli animali.

I ricercatori hanno introdotto il trigger nel terzo trimestre dei topi incinta ingegnerizzati cambiando la loro acqua.

Quando il team ha esaminato il tessuto dell’ipotalamo della prole delle femmine stressate, ha scoperto che conteneva marcatori epigenetici sotto forma di tag metile.

Tuttavia, è stato solo quando quei cuccioli sono stati poi messi sotto stress – limitando il loro accesso al cibo – che hanno iniziato a mostrare il comportamento di abbuffata.

Ai topi è stata data una finestra di 2 ore solo tre volte a settimana durante la quale potevano mangiare quanto volevano. Hanno mangiato quantità eccessive di cibo estremamente veloce durante questi periodi.

Il gruppo di topi femmina di controllo che sono stati allevati e cresciuti nello stesso modo, ma che non sono stati messi su un regime di accesso limitato, non ha mostrato comportamento binge eating.

Alterare gli alimenti ricchi di metile ha impedito l’abbuffata

Nella loro discussione, gli autori fanno confronti con situazioni umane in cui c’è una “ampia disponibilità di cibo ricco di grassi e carboidrati combinato con la frequente auto-imposizione di vincoli alimentari da parte delle ragazze adolescenti (trasformando il cibo appetibile in “proibito”).”

In altre parole, potrebbe essere che le ragazze che sono epigeneticamente predisposti a binge eating essere innescando la condizione attraverso lo stress di una dieta autoimposta?

I marcatori epigenetici sono posti sui geni dalle cellule, che, nel caso dei marcatori di metile, afferrano il metile da nutrienti ricchi di metile come vitamina B e folato, che provengono dalla digestione del cibo.

In un’ultima serie di test, i ricercatori hanno dimostrato che era possibile prevenire il comportamento di abbuffata in topi adolescenti femminili suscettibili alimentandoli con una dieta con un diverso equilibrio di alimenti che sono ricchi di metile.

Tuttavia, il team sottolinea anche che perché hanno trovato la dieta equilibrata di metile ha funzionato nei topi, non significa che lo stesso sarebbe vero per gli esseri umani. “Abbiamo trovato un equilibrio, ma potrebbe non essere l’equilibrio rilevante per gli esseri umani. Questo è qualcosa che deve essere testato,” Prof. Chen spiega.

Tuttavia, il team ritiene che i risultati miglioreranno la nostra comprensione del ruolo del cervello nei disturbi alimentari, così come sottolineare quanto sia importante che le donne dovrebbero evitare situazioni stressanti il più possibile quando sono incinte, come Prof. Chen conclude:

“Lo sappiamo tutti, ma la gente lo ignora per vari motivi sociali o economici. Ma il prezzo che paghiamo più tardi nella vita – che si tratti di disturbi psichiatrici, sindromi metaboliche o malattie legate al cuore – è fortemente influenzato dal modo in cui il [nostro] cervello è stato programmato all’inizio della vita.”

Imparare a conoscere un punto di innesco delle abbuffate nel profondo del cervello.

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