Perché le verdure a foglia verde possono proteggere la salute del fegato

Una nuova ricerca pubblicata sulla rivista Atti dell’Accademia Nazionale delle Scienze (PNAS) scopre che un composto presente nelle verdure a foglia verde aiuta a prevenire la malattia del fegato grasso non alcolica nei topi.

Malattia non alcolica del fegato grasso (NAFLD), o steatosi epatica, è una condizione in cui il grasso si accumula nel fegato. Tra 30 e 40 per cento di adulti negli Stati Uniti stanno vivendo con NAFLD.

La condizione è uno dei più comune cause di malattia epatica cronica nei paesi occidentali, e gli esperti la associano a obesità, essere in sovrappeso e fattori di rischio metabolici.

Attualmente, non ci sono approvati trattamenti per NAFLD, che può progredire in condizioni più gravi, come steatoepatite, fibrosi e cirrosi. Gli operatori sanitari raccomandano di perdere peso, fare scelte alimentari salutari e fare più attività fisica per ridurre il grasso nel fegato.

Nuove ricerche, tuttavia, può aprire la strada a un nuovo trattamento. Gli scienziati del Karolinska Institutet in Svezia hanno appena pubblicato uno studio in cui mostrano che il nitrato inorganico – un composto che si trova naturalmente nelle verdure a foglia verde – può ridurre l’accumulo di grasso nel fegato.

Mattias Carlström, professore associato presso il dipartimento di fisiologia e farmacologia del Karolinska Institutet è uno dei ricercatori senior e autori corrispondenti dello studio.

Il nitrato inorganico è fondamentale per la salute del fegato

Carlström e colleghi hanno studiato gli effetti dell’integrazione di una dieta occidentale ad alto contenuto di grassi e zuccheri con nitrato alimentare nei topi.

Hanno diviso i topi in tre gruppi e alimentato ciascuno di loro una dieta diversa. Il gruppo di controllo ha ricevuto una dieta normale, mentre il gruppo di dieta ad alto contenuto di grassi ha mangiato l’equivalente di una dieta occidentale, e il terzo gruppo ha ricevuto una dieta ad alto contenuto di grassi con integrazione di nitrato.

Come previsto, i topi nel gruppo di dieta ad alto contenuto di grassi hanno guadagnato peso e massa grassa, e avevano aumentato i livelli di zucchero nel sangue. Tuttavia, tutti questi marcatori erano significativamente più bassi nel gruppo che ha ricevuto anche nitrato.

Carlström riferisce sui risultati, dicendo: “Quando abbiamo integrato con nitrato alimentare ai topi alimentati con una dieta occidentale ad alto contenuto di grassi e zuccheri, abbiamo notato una percentuale significativamente inferiore di grasso nel fegato.”

I ricercatori hanno anche scoperto che i roditori che hanno ricevuto il nitrato avevano più basso pressione sanguigna e migliore insulina sensibilità rispetto a quelli su una dieta ad alto contenuto di grassi senza nitrato.

La ricerca precedente, spiegano i ricercatori, ha dimostrato che il nitrato alimentare aumenta il metabolismo cellulare. Ha anche suggerito che le verdure a foglia verde possono proteggere contro le condizioni metaboliche, come diabete di tipo 2.

Gli scienziati sanno anche che un maggiore consumo di frutta e verdura ha un effetto positivo sulla funzione cardiovascolare.

Pensiamo che queste malattie siano collegate da meccanismi simili”, ipotizza Carlström, “dove lo stress ossidativo causa una segnalazione di ossido nitrico compromessa, che ha un impatto negativo sulle funzioni cardiometaboliche”.”

I ricercatori spiegano che la comunità medica non sa ancora esattamente quali composti rendono le verdure a foglia così salutari. “Nessuno si è ancora concentrato sul nitrato, che pensiamo sia la chiave”, continua Carlström.

“Ora vogliamo condurre studi clinici per indagare il valore terapeutico dell’integrazione di nitrato per ridurre il rischio di steatosi epatica. I risultati potrebbero portare allo sviluppo di nuovi approcci farmacologici e nutrizionali.”

Mattias Carlström

Sono necessari altri studi per chiarire quali composti sono responsabili di queste proprietà salutari e per confermare che il nitrato è fondamentale per la salute del fegato e del metabolismo. Nel frattempo, il team consiglia alle persone di consumare più verdure a foglia verde.

Quelli con il più alta concentrazione di nitrato inorganico includono “sedano, spinaci, lattuga e rucola.”

“Non ci vogliono quantità enormi per ottenere gli effetti protettivi che abbiamo osservato – solo circa 200 grammi al giorno”, dice Carlström. “Purtroppo, però, molte persone scelgono di non mangiare abbastanza verdure in questi giorni”, aggiunge.

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