Polonio-210: effetti, sintomi e diagnosi

Il polonio-210 è il veleno mortale che è stato usato per uccidere l’ex spia russa, Alexander Litvinenko, a Londra nel 2006. È morto per malattia da radiazioni.

Si presume che Litvinenko abbia ingerito una dose fatale di Po-210 bevendo del tè durante un incontro d’affari con altri due russi. Entrambi sono stati accusati del suo omicidio.

Si pensa che questo incidente abbia esposto 700 persone alle radiazioni, anche se nessuna si è ammalata gravemente. Alcuni luoghi a Londra, tra cui un ristorante e un nightclub, sono stati temporaneamente chiusi come misura di sicurezza.

L’autopsia ha comportato complesse misure di sicurezza.

Il polonio-210 è abbreviato in Po-210, (210)Po, o 210 Po.

Informazioni veloci sul polonio-210

Ecco alcuni punti chiave sul polonio-210. Maggiori dettagli sono nel corpo di questo articolo.

    Cos’è il Po-210?

    Il polonio è un elemento chimico radioattivo (numero atomico 84) che è stato scoperto nel 1898 da Marie Curie, che ha chiamato l’elemento dopo il suo paese, la Polonia.

    Nel suo stato naturale, a temperatura ambiente, il polonio è un metallo solido di colore argento. Il polonio-210 è uno dei 25 isotopi radioattivi conosciuti del polonio.

    Il polonio purificato è molto volatile, e gli isotopi del polonio sono radioattivi. L’isotopo del polonio più comune e più conosciuto è il polonio-210.

    Questo materiale è altamente pericoloso, ma ha un’emivita relativamente breve. Di conseguenza, cessa di essere pericoloso in tempi relativamente brevi. Decade in un nuovo metallo stabile: il piombo.

    Il suo emivita fisica è di 140 giorni. Ciò significa che metà della sua radioattività muore in questo tempo.

    Il suo emivita biologica è 40 giorni, quindi ci vogliono 40 giorni per i processi biologici per eliminare la metà del polonio-210 nel corpo.

    Dove si trova

    Il polonio-210 è presente in piccole quantità nel corpo umano, a causa dei bassi livelli nell’ambiente normale e nella catena alimentare, specialmente nei frutti di mare. I fumatori di tabacco hanno più polonio-210 perché il fumo lo fa accumulare nei polmoni.

    Il polonio-210 è usato nell’industria per fare dispositivi che rimuovono l’elettricità statica. È utile per fare il nastro adesivo, arrotolare la carta e filare le fibre sintetiche, per esempio. È anche usato per mantenere gli ambienti privi di polvere, come nella produzione di chip per computer.

    Il polonio naturale è molto raro. Appena 100 microgrammi (0.0001 grammi) di polonio si verifica in una tonnellata di minerale di uranio.

    Effetti sul corpo

    Il polonio-210 è una delle sostanze più tossiche conosciute dall’uomo, eppure è tutto intorno a noi.

    Ci sono livelli molto bassi di polonio-210 nell’ambiente, ed entra nei nostri corpi attraverso la catena alimentare, per esempio, quando si mangiano i frutti di mare.

    Questi livelli ambientali sono normalmente innocui per la salute umana, tranne che nei fumatori, che hanno livelli più alti.

    Tuttavia, in quantità sufficienti, può essere letale in pochi giorni o settimane.

    Quanto è pericoloso?

    Il polonio non ha proprietà chimiche tossiche. Il pericolo arriva quando emette radiazioni.

    I tossicologi stimano che un grammo di polonio-210 potrebbe essere sufficiente per:

      Litvinenko potrebbe essere morto dopo aver consumato meno di un milionesimo di quella quantità.

      Come arma, sarebbe letale. Ma è anche estremamente difficile da ottenere. Quando viene usato in dispositivi commerciali, questo viene fatto in modo tale che il polonio non possa essere separato per essere usato come veleno.

      Anche se qualcuno riuscisse ad acquisire del polonio, è non particolarmente pericoloso da portare in giro, perché la sua radiazione ad alta energia può essere bloccata da una barriera relativamente sottile, come un pezzo di carta.

      Il polonio-210 non può penetrare la pelle, e le particelle di solito perdono tutta la loro energia dopo aver viaggiato attraverso pochi centimetri d’aria.

      Tuttavia, questo lo rende anche sicuro da trasportare e difficile da rilevare, per un aspirante avvelenatore.

      Per avvelenare qualcuno, tuttavia, deve poi essere introdotto nel corpo.

      Questo può avvenire attraverso

        Una persona non possono essere contaminati da un’altra persona contaminata, a meno che non ingerisca o inali fluidi corporei di quella persona.

        Come causa i danni

        Il polonio-210 è un noto cancerogeno. Quando viene inalato, provoca di cancro ai polmoni.

        Quando viene ingerito, si concentra nei globuli rossi, prima di diffondersi al fegato, ai reni, midollo osseo, il tratto gastrointestinale e i testicoli o le ovaie.

        Quando il polonio si diffonde nel corpo, lascia una scia di radicali reattivi, perché prende elettroni da qualsiasi molecola nel suo percorso.

        I danni al DNA causati dalla radiazione delle particelle alfa possono causare l’apoptosi, o “suicidio cellulare.” Anche un danno al DNA di basso livello può causare cambiamenti genetici che influenzano la capacità delle cellule di riprodursi.

        Diversi organi e tessuti variano nella loro sensibilità al danno da radiazioni alfa. Il tessuto del midollo osseo è particolarmente suscettibile, perché crea le cellule del sangue, e anche il rivestimento dell’intestino.

        Sintomi

        La principale difficoltà nel diagnosticare l’avvelenamento da polonio-210 è che è così raro. Nessuno se lo aspetterebbe. Alcuni laboratori negli Stati Uniti.S. può effettuare test delle urine per valutarlo.

        I sintomi dipendono dalla forza del polonio usato.

        È probabile che includano:

          Più alta è la dose, più veloce sarà l’effetto.

          Dopo questi sintomi acuti, il paziente può sembrare riprendersi, ma il danno al midollo osseo continuerà, con conseguente diminuzione del numero di globuli bianchi e piastrine.

          Successivamente, a seconda della dose, saranno colpiti vari organi del corpo, tra cui il midollo osseo, il sistema gastrointestinale e quello cardiovascolare e sistema nervoso centrale (SNC).

          Se il SNC è colpito, questo è irreversibile e porta alla morte. Ad alte dosi, questo può portare a confusione, convulsioni e coma entro pochi minuti dall’avvelenamento.

          Infine, la persona morirà o si riprenderà. Se non si riprendono, moriranno nel giro di settimane o mesi. Chiunque sopravviva può impiegare mesi per recuperare.

          Trattamento

          Se l’avvelenamento da polonio è reversibile, e se la persona sa di essere stata esposta, una diagnosi precoce può portare ad un trattamento efficace. Tuttavia, il successo dipenderà dall’entità della dose ricevuta.

          Le cure di supporto includeranno:

            Se una persona sa di aver ingerito molto recentemente il veleno, l’aspirazione gastrica o la lavanda può aiutare a rimuovere la fonte della radiazione.

            Chelation

            L’uso di alcuni farmaci può ridurre gli effetti avvelenamento da radiazioni.

            Agenti chelanti come il dimercaprol e la penicillamina sono stati usati nella ricerca sugli animali e su alcuni soggetti umani. La chelazione è usata per trattare l’avvelenamento da metalli pesanti perché l’agente chelante può legarsi al metallo e impedirne l’assorbimento, portando alla sua eliminazione dal corpo.

            Dimercaprol è stato usato per trattare l’avvelenamento con i metalli pesanti mercurio, oro, bismuto, antimonio, tallio e piombo. È stato usato con un certo successo per chelare il polonio.

            Problemi attuali

            Nel 2007, sono state sollevate preoccupazioni negli Stati Uniti (U.S.), sui livelli di polonio-210 nelle acque sotterranee a Fallon, nella Lahontan Valley, NV.

            I Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie (CDC) dicono che coloro che usano l’acqua pubblica sono non a rischio. Consigliano alle persone che usano acqua di pozzo, e la cui acqua risulta alta per il polonio-201, di trattare la loro acqua con un sistema di osmosi inversa correttamente funzionante prima di berla o usarla per cucinare o per gli animali.

            Nel 2007, la Food and Drug Administration (FDA) ha scoperto che i livelli della sostanza nel latte erano non abbastanza per preoccuparsi.

            Ora, però, c’è la preoccupazione che i nuovi metodi di produzione di petrolio e gas, tra cui “fracking” può portare a livelli più alti di polonio-210 e altri prodotti potenzialmente pericolosi. L’Agenzia per la protezione dell’ambiente (EPA) sta monitorando questo.

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