Prodotti per l’igiene femminile: Sono sicuri?

Molte persone usano i cosiddetti prodotti per l’igiene femminile – come detergenti e salviette intime, lavande e persino deodoranti – sperando di sentirsi pulite e fresche. Questi prodotti aiutano davvero a mantenere la salute dei genitali? In questa caratteristica Spotlight, indaghiamo.

Al liceo, seguivo un corso chiamato “educazione alla salute”, che era un mix eclettico di biologia generale ed educazione sessuale arrotolato a caso in uno.

Come adolescenti amanti del divertimento, molti dei miei compagni di classe farebbero domande e racconterebbero aneddoti che sperano di spaventare il nostro paziente insegnante.

Una delle loro domande, tuttavia, ha veramente suscitato l’interesse di tutte le ragazze della classe.

La sua buona amica, ha detto, usava quotidianamente detergenti intimi. Nonostante questo, si è ritrovata con una brutta infezione vaginale. “Come è stato possibile?”La mia compagna di classe si chiedeva.

La nostra insegnante ha poi spiegato che l’uso eccessivo di detergenti, anche quelli etichettati come “sicuri” per le zone intime, potrebbe sconvolgere il delicato equilibrio intimo della vagina e dare origine a infezioni; ma la nostra insegnante aveva ragione o torto nella sua valutazione?

I cosiddetti prodotti per l’igiene femminile – che includono diversi tipi di lavaggi intimi, salviette, gel da barba e lubrificanti, ma anche lavande intime e prodotti per procedure di cura alternative, come il vapore vaginale – sono popolari in molti paesi del mondo.

Statistiche mostrano che il mercato dell’igiene femminile, nel complesso, ha portato milioni di dollari nelle economie di decine di paesi solo nel 2017, con Cina e Stati Uniti in testa.

Nella U.S. nel 2018, le vendite per i trattamenti vaginali ammontavano a oltre 286 milioni di dollari, e quelli per le docce a 41 milioni di dollari. Nel frattempo, altri tipi di prodotti per l’igiene femminile – esclusi gli assorbenti, i pannolini e i tamponi – hanno portato più di 309 milioni di dollari nell’economia.

Tuttavia, negli ultimi anni, un mantra è diventato pervasivo nei siti web medici e di benessere e nei materiali educativi che discutono della salute vaginale – vale a dire, che “la vagina è un forno autopulente.”

Questa idea si riferisce al fatto che la vagina produce naturalmente lo scarico che elimina le cellule morte e i batteri, quindi non c’è bisogno di pulirla usando saponi, lavaggi o lavande.

Quindi, se la vagina non richiede alcuna pulizia aggiuntiva, questo significa che la stessa regola si applica alla vulva? E come possono i diversi prodotti per l’igiene intima influenzare la salute vulvovaginale? Queste sono alcune delle domande che affronteremo in questa rubrica Spotlight.

Nozioni di base su vulva e vagina

Prima le cose importanti: Cos’è la vagina, cos’è la vulva e qual è la differenza tra le due?? In termini medici, la vagina si riferisce al tratto muscolare interno che si estende dalla cervice all’apertura vaginale.

La vulva è la parte esterna del tratto genitale femminile, che comprende:

    Per mantenere la salute vulvare e vaginale, una persona deve assicurarsi che due aspetti importanti rimangano equilibrati: il loro pH, che è una misura che denota l’acidità o l’alcalinità di qualcosa, e il loro equilibrio batterico.

    Gli studi indicano che il pH vulvare è di solito 3.5-4.7, mentre il pH vaginale varia a seconda dell’età di una persona e della fase del suo ciclo mestruale.

    Così, prima che una persona raggiunga l’età riproduttiva e inizi ad avere le mestruazioni, il suo pH vaginale sarà 7 (neutro), mentre una persona in età riproduttiva può avere un pH vaginale di 3.8-4.4. Su menopausa, a seconda che una persona si impegnasse o meno terapia ormonale sostitutiva, il loro pH vaginale può essere 4.5-5 o 6.5-7.

    Quando si tratta di capire cosa costituisce un microbioma equilibrato nella vagina rispetto alla vulva, tuttavia, le cose diventano meno chiare.

    Nella vagina, le popolazioni batteriche si spostano a seconda della fase del ciclo mestruale e, secondo alcuni studi, persone di diverse etnie hanno anche diverso microbiota vaginale.

    Per quanto riguarda il microbiota vulvare, gli specialisti hanno condotto solo pochi studi allo scopo di determinare come dovrebbe essere una popolazione batterica vulvare normale. Detto questo, la ricerca esistente suggerisce che la vulva presenta naturalmente i batteri presenti nella vagina così come alcune specie presenti nelle feci di una persona.

    Tuttavia, come uno studio che nomina queste caratteristiche conclude, “la vulva è più complessa di quanto originariamente pensato,” come popolazioni batteriche vulvari sembrano variare notevolmente tra le persone.

    Quali prodotti non sono sicuri?

    Considerando che sappiamo così poco circa che cosa un ambiente vulvovaginale sano dovrebbe assomigliare a – in parte perché può differire così tanto da persona a persona – può essere difficile da delineare le linee guida chiare su che prodotti qualcuno dovrebbe usare quando viene a igiene intima.

    Tuttavia, gli studi che esaminano la connessione tra i prodotti per l’igiene femminile e lo sviluppo di infezioni vaginali hanno tratto alcune forti conclusioni su quali prodotti e procedure una persona dovrebbe evitare quando si prende cura della propria vagina e vulva.

    Il douching consiste nel “lavare” la vagina con acqua o vari detergenti, comprese le soluzioni casalinghe di acqua e aceto, a volte con l’aiuto di strumenti appositamente progettati. Questa tecnica è tanto diffusa quanto malsana.

    Diversi studi hanno scoperto che la doccia può sconvolgere il naturale equilibrio batterico nella vagina, rendendola più vulnerabile alle infezioni – comprese le infezioni sessualmente trasmesse – e aumentando il rischio di cancro alla cervice e di malattia infiammatoria pelvica.

    Nel 2018, i ricercatori dell’Università di Guelph in Ontario, Canada, hanno concluso che l’uso di gel igienizzanti è stato collegato con un aumento di otto volte nel rischio di una persona di sviluppare un’infezione da lievito, e un rischio quasi 20 volte superiore di ottenere un’infezione batterica.

    Lo stesso studio ha anche trovato un’associazione tra l’uso di lavaggi intimi e un 3.rischio 5 volte maggiore di infezioni batteriche, e un rischio più che doppio di avere un infezione del tratto urinario (UTI). Gli scienziati hanno notato un’associazione simile tra l’uso di salviette detergenti intime e UTI.

    “Questi prodotti possono impedire la crescita dei batteri sani necessari per combattere le infezioni. La nostra società ha costruito i genitali femminili come impuri, e la commercializzazione di prodotti per l’igiene vaginale come qualcosa di cui le donne hanno bisogno per raggiungere l’ideale sta contribuendo al problema.”

    Autore dello studio Kieran O’Doherty

    Uno studio più vecchio nella rivista Malattie trasmesse sessualmente ha suggerito che le persone che facevano bagni di bolle, applicavano soluzioni antisettiche alla vulva o alla vagina, o usavano soluzioni e lavaggi acquistati in negozio o fatti in casa per pulire la vagina avevano più probabilità di avere vaginosi batterica.

    Idratanti e spermicidi possono anche causare danni. Secondo uno studio in vitro del 2013, La crema idratante femminile Vagisil e uno spermicida (Nonoxynol-9) hanno rapidamente soffocato la crescita dei batteri “buoni” (Lactobacillus) solitamente presenti nella vagina.

    I ricercatori spiegano che il Nonoxynol-9 “ha ucciso completamente i batteri”, mentre il Vagisil ha soppresso significativamente Lactobacillus crescita.”

    Quali sono alcune buone pratiche?

    Quando si tratta di mantenere la vagina pulita e sana, le linee guida del Ufficio sulla salute delle donne affermano che “[i]l meglio è lasciare che la vagina si pulisca da sola” attraverso lo scarico che produce naturalmente.

    Se una persona è preoccupata per le perdite vaginali cambiare colore o l’acquisizione di un odore particolare, dovrebbero parlare con un operatore sanitario per verificare la presenza di una potenziale infezione.

    Anche se molte persone possono essere preoccupate per l’odore vaginale e comprare in prodotti che pretendono di eliminarlo, è normale per le vagine di avere un unico, profumo muschiato.

    Tuttavia, se la pulizia della vagina è inutile e persino dannosa, che dire della pulizia della vulva? Le prove riguardanti l’utilità o meno della pulizia della vulva sono state spesso inconcludenti.

    A Rassegna del 2017 della letteratura specializzata ha suggerito che una persona dovrebbe pulire regolarmente la pelle della vulva con lavaggi delicati, non fragili e senza sapone per prevenire l’accumulo di sudore, sangue mestruale, cellule morte e altro materiale biologico che potrebbe accumulare batteri nocivi.

    Questo consiglio si basa su varie linee guida ufficiali che suggeriscono l’uso di “lavaggi liquidi ipoallergenici delicati” per pulire la vulva. Una di queste linee guida è quella che il Royal College of Obstetricians and Gynecologists rilasciato nel 2013, che dicono:

    “Lavare [la vulva] con acqua e sapone può causare pelle secca e peggiorare il prurito. L’uso di sostituti del sapone può essere lenitivo e protettivo, e impedirà alla pelle di diventare così secca e irritata. La crema acquosa (un tipo speciale di idratante […]) può essere usata al posto del sapone.”

    Tuttavia, le linee guida avvertono anche che lavare eccessivamente la vulva (pulendola più di una volta al giorno) può irritarla e danneggiarne la salute, e che nel pulire questa parte del corpo, una persona dovrebbe “[a]vitare di usare spugne o flanelle” e solo tamponarla delicatamente con un asciugamano morbido per asciugarla.

    In breve, il consenso tra ginecologi sembra essere che vagine e vulve sono per lo più bene da soli, e che l’assalto con saponi, profumi, creme e gel è probabile che causare più male che bene.

    Se sei preoccupata per la forma, l’aspetto, l’odore o la sensazione della tua vulva, il posto migliore dove andare non è la farmacia o internet per un consiglio aneddotico, ma dal tuo medico.

    Ti daranno le informazioni corrette di cui hai bisogno e ti aiuteranno a decidere la migliore linea d’azione – se qualsiasi azione è necessaria a tutti.

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