Può 'fare il bagno nella foresta' ridurre i livelli di stress?

Negli ultimi anni, in particolare in Giappone, trascorrere del tempo nelle foreste è diventato il trend del benessere du jour. Una recente meta-analisi indaga se il cosiddetto bagno nella foresta può davvero ridurre significativamente i livelli di stress.

Il bagno nella foresta – una traduzione del termine giapponese shinrin yoku – non è un’idea nuova, naturalmente; gli escursionisti hanno goduto di passeggiate nella foresta per generazioni.

Tuttavia, nel 1982, il ministero giapponese dell’agricoltura, delle foreste e della pesca ha coniato per primo il termine shinrin yoku.

L’atto va oltre il camminare nella natura, secondo gli esperti che spiegare che lo shinrin yoku “può essere definito come prendere contatto e assorbire l’atmosfera della foresta.”

Il beneficio principale che i sostenitori assegnano al bagno nella foresta è una riduzione della stress livelli. Tuttavia, altri vanno anche oltre.

Per esempio, gli autori di un revisione 2017 ha concluso che “la terapia forestale è un intervento emergente ed efficace per diminuire i livelli di depressione livelli.” Altri ricercatori hanno studiato se i bagni nella foresta potrebbero anche aiutare a prevenire il malattia del cuore.

Il potere della natura

A parte il bagno nella foresta, i benefici psicologici dello stare intorno spazi verdi, in generale, stanno anche ricevendo una crescente attenzione da parte degli scienziati. Allo stesso modo, c’è qualche prove, anche se è di bassa qualità, che l’esercizio in ambienti naturali, in contrasto con al chiuso, migliora il benessere mentale.

Tessendo questi fili insieme, sembra che l’effetto complessivo della natura sul nostro salute mentale è un argomento degno di studio.

Recentemente, un gruppo di ricercatori italiani ha cercato di sviluppare un quadro più chiaro dell’effetto dei bagni di foresta sui livelli di stress. Hanno pubblicato i loro risultati nella rivista Giornale Internazionale di Biometeorologia.

Il team ha progettato una revisione e meta-analisi di studi pertinenti, concentrandosi sui livelli di cortisolo come un biomarcatore per lo stress.

Il cortisolo è un ormone steroideo, la cui produzione aumenta durante i periodi di stress. È possibile misurare questi aumenti in campioni di saliva o siero, rendendolo un relativamente facile modo per valutare i livelli di stress psicologico di un individuo in un dato momento.

Gli autori hanno vagliato quasi 1.000 articoli ma hanno selezionato solo 22 da includere nella loro revisione sistematica e otto da utilizzare nella loro meta-analisi.

Rivedere il bagno nella foresta

Gli autori spiegano che per la loro analisi, il bagno nella foresta “è stato definito come stare in una foresta, camminare o semplicemente riposare e guardarla, e prendere la sua aria per una quantità di tempo specificato”.”

Alcuni degli studi che gli scienziati hanno incluso hanno usato un gruppo di controllo dove non c’era alcun intervento, mentre altri hanno confrontato il bagno nella foresta con altre attività, come camminare in un’area urbana.

Gli autori hanno scoperto che tutti gli studi, tranne due, hanno riportato un beneficio: i livelli di cortisolo erano significativamente più bassi nel gruppo della foresta rispetto al gruppo di controllo o di confronto.

Gli autori hanno anche notato un “effetto anticipatore” di shinrin yoku – gli individui hanno sperimentato un calo del cortisolo appena prima di iniziare la loro sessione di foresta. Per esempio, in uno studio, i livelli di cortisolo dei partecipanti sono scesi una volta che i ricercatori li hanno informati che avrebbero preso parte al bagno nella foresta. Gli autori spiegano:

“Il bagno nella foresta è considerato una pratica antistress, e pianificare di visitare una foresta sembra influenzare positivamente i livelli di cortisolo, anche prima di interagire fisicamente con essa; quindi, guardare una foresta, e forse anche la sola visualizzazione mentale di una foresta, può avere un ruolo nell’innescare gli effetti placebo previsti.”

Anche se gli scienziati non comprendono appieno la placebo effetto, sanno che è potente.

L’effetto placebo e oltre

Dopo aver valutato le ricerche disponibili, gli autori dell’analisi attuale concludono che “l’effetto placebo anticipato legato alla pianificazione e alla visualizzazione dell’intervento può svolgere un ruolo più importante nell’influenzare i livelli di cortisolo […] rispetto all’effettiva esperienza di shinrin yoku.”

I ricercatori credono che valga la pena seguire questo argomento. Dopo tutto, visitare una foresta è, generalmente, redditizio e senza effetti collaterali, in modo da se può impartire alcuni benefici fisici, può essere uno strumento utile.

Tuttavia, ci sono problemi significativi con lo stato attuale della ricerca sui bagni nelle foreste, non ultimo le piccole dimensioni della maggior parte degli studi pertinenti. Gli esperimenti pubblicati variano anche notevolmente in qualità e metodologia.

Inoltre, come notano gli autori, “il bias di pubblicazione non può essere escluso.” In altre parole, una rivista potrebbe essere più incline a pubblicare un documento con una scoperta positiva piuttosto che uno che non riporta alcun effetto significativo. Il bias di pubblicazione tende a distorcere i dati disponibili per farli apparire più positivi di quanto non siano realmente.

Vale la pena notare che le revisioni sistematiche di 2012 e 2017 non ha trovato benefici significativi del bagno nella foresta. Gli autori di quest’ultimo concludono che “la mancanza di studi di alta qualità limita la forza dei risultati, rendendo le prove insufficienti per stabilire linee guida di pratica clinica per il suo uso.”

Un’altra preoccupazione è che potrebbe non essere la foresta stessa a produrre il calo dei livelli di stress. Invece, potrebbe essere il assenza degli ambienti urbani che guida l’effetto.

Spesso il nostro stress ha le sue radici nella vita moderna, incluso il lavoro, la scuola o la vita domestica. Pertanto, tutto ciò che ci ricorda questi luoghi, anche in modo subliminale – come edifici, auto, volti familiari, fumi del traffico, o forse gli odori che associamo al nostro posto di lavoro – potrebbe guidare o mantenere i nostri livelli di stress. Rimuovere semplicemente questi ricordi delle pressioni della vita potrebbe ridurre lo stress.

È chiaro che gli scienziati hanno bisogno di effettuare molte più indagini sul bagno nella foresta prima che i medici possano iniziare a prescriverlo per lo stress. Tuttavia, poiché l’effetto placebo sembra giocare un ruolo attivo, non sarebbe male immaginare una passeggiata nella foresta durante la vostra prossima giornata stressante in ufficio.
La meditazione ci rende davvero persone migliori?

Secondo la credenza popolare, l’antica pratica della meditazione ci rende tutti esseri umani più felici, lucidi e compassionevoli. La maggior parte di queste cose potrebbe essere vera – tranne la parte compassionevole, suggerisce una nuova ricerca.

“Quindi… sto guidando, mi sento davvero bene con me stesso, e solo come – solo così tanto migliore di tutti gli altri che è così pazzo. Ed è a questo che serve la meditazione, a sentirsi superiori agli altri.”

Questo è il set-up di una battuta di uno dei miei preferiti stand-up comedians, il esilarante nevrotico Jen Kirkman. Dopo aver meditato per ben 5 minuti una mattina, Jen diventa tutta contemplativa davanti a un semaforo verde, ferma la macchina e infastidisce a morte tutti gli automobilisti dietro di lei che stanno cercando di andare al lavoro.

Un autista inizia a urlarle contro e a chiamarla per nome, lei mente e dice che sua madre era appena morta, il tutto degenera in un esilarante episodio di rabbia stradale, che culmina con lei che si alza in piedi sul suo sedile, ficcando la testa attraverso il tettuccio dell’auto e gridando al tizio: “Non sono pazzo!!! Io ho meditato, tu… [inserire bestemmia qui]!!!”

“Non ho detto di essere una brava persona, ho solo detto che ho meditato”, dice Jen al pubblico, ricordandoci che le due cose sono spesso confuse erroneamente. Come illustra il suo aneddoto, la meditazione non sempre ti rende una persona migliore – infatti, secondo un nuovo studio, non lo fa quasi mai.

Un team internazionale di ricercatori ha esaminato 20 studi esistenti per le prove che la meditazione di mindfulness e loving-kindness promuovono meno aggressività, più gentilezza e più comportamento pro-sociale. Contrariamente alle aspettative dei ricercatori, non hanno trovato alcun.

La ricerca sulla meditazione è di parte, lo studio trova

Le pratiche di meditazione, anche senza le connotazioni religiose, ancora “sembrano offrire la speranza di un sé migliore e di un mondo migliore a molti”, dice un coautore del nuovo studio, il Dr. Miguel Farias, del Centro per i progressi nella scienza del comportamento dell’Università di Coventry nel Regno Unito.

Ma, continua, “Nonostante le grandi speranze dei professionisti e gli studi passati, la nostra ricerca ha trovato che le carenze metodologiche hanno influenzato notevolmente i risultati che abbiamo trovato.”

In particolare, si è scoperto che gli studi che hanno riportato un aumento dei livelli di compassione tra i meditatori sono stati scritti dallo stesso insegnante di meditazione! “Questo rivela che i ricercatori potrebbero aver involontariamente distorto i loro risultati”, dice il dott. Farias.

“La maggior parte dei risultati positivi iniziali sono scomparsi quando i gruppi di meditazione sono stati confrontati con altri gruppi che si sono impegnati in compiti non legati alla meditazione”, aggiunge il coautore.

Quindi cosa significa questo? Dovremmo screditare del tutto la meditazione? Assolutamente no, dicono i ricercatori.

“Niente di tutto questo, naturalmente, invalida le affermazioni del buddismo o di altre religioni sul valore morale ed eventualmente sul potenziale di cambiamento della vita delle sue credenze e pratiche. Ma i risultati della nostra ricerca sono ben lontani da molte affermazioni popolari fatte dai meditatori e da alcuni psicologi.”

Dr. Miguel Farias

“Per capire il vero impatto della meditazione sui sentimenti e sul comportamento delle persone, dobbiamo prima affrontare le debolezze metodologiche che abbiamo scoperto”. Farias aggiunge, “a partire dalle alte aspettative che i ricercatori potrebbero avere sul potere della meditazione.”

Quindi, la nuova analisi certamente getta qualche ombra sui tanto acclamati benefici della meditazione, e i risultati potrebbero essere usati per dare ai meditatori moralisti che Kirkman stava parodiando un buon controllo della realtà.

Detto questo, non si può fare a meno di chiedersi, come fa la stessa Kirkman dopo l’episodio di rabbia stradale: se tutto questo è successo dopo ha meditato, cosa sarebbe successo se non l’avesse fatto?

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