Quanto dovrebbero esercitarsi gli anziani per migliorare le funzioni cerebrali?

Per aumentare le loro capacità di ragionamento e la velocità di elaborazione del cervello, gli anziani potrebbero aver bisogno di esercitare per 52 ore in un periodo di 6 mesi, conclude un nuovo studio. La buona notizia è che l’esercizio a bassa intensità, come camminare, ha gli stessi benefici, purché sia svolto per questo periodo di tempo.

Come sempre più ricerche continuano a sottolineare, l’esercizio fisico fa miracoli per il nostro cervello.

Per esempio, uno studio recente che Notizie mediche oggi riportato mostra che la corsa protegge la nostra memoria dagli effetti dannosi di stress.

Inoltre, la ricerca ha dimostrato che l’esercizio fisico aiuta a prevenire invecchiamento del cervello e per mantenere lieve deterioramento cognitivo (MCI) – un precursore di demenza negli anziani – a bada.

Ma esattamente di quanto esercizio hanno bisogno gli anziani per raccogliere pienamente questi benefici cognitivi? E per quanto tempo devono farlo?

Per scoprirlo, i ricercatori guidati da Joyce Gomes-Osman, Ph.D. – dall’Università di Miami Miller School of Medicine in Florida – ha deciso di condurre una meta-analisi degli studi esistenti.

Più specificamente, hanno esaminato tutti gli studi randomizzati controllati in cui un gruppo di anziani esercitato per un minimo di 4 settimane e avevano la loro memoria e capacità di ragionamento rispetto a quelli di un gruppo di controllo alla fine dell’intervento.

Il risultati sono stati pubblicati sulla rivista Neurology: Clinical Practice.

Studiare l’effetto dell’esercizio sul cervello degli anziani

Gomes-Osman e i suoi colleghi hanno esaminato 98 studi che sommano oltre 11.000 partecipanti. I partecipanti allo studio avevano in media 73 anni, e il 59 per cento di loro erano considerati clinicamente sani.

Il 26% degli anziani aveva segni di MCI, tuttavia, e il 15% aveva sviluppato completamente la demenza.

Di tutti i tipi di esercizio testati da questi studi, aerobico – camminare, in particolare – era il più comune.

Alcuni degli studi hanno usato altre forme di esercizio aerobico – come la bicicletta o la danza – mentre altri hanno esaminato gli effetti dell’esercizio aerobico combinato con la forza o l’allenamento della resistenza.

Altri studi hanno utilizzato esclusivamente l’allenamento della forza, mentre alcuni lavori hanno mostrato gli effetti di yoga o tai chi.

L’esercizio fisico a bassa intensità conta

Lo studio ha rivelato che almeno 52 ore di esercizio su un periodo medio di 6 mesi possono portare a un miglioramento velocità di elaborazione, che si riferisce alla quantità di tempo che il cervello ha bisogno per elaborare le informazioni o svolgere un compito.

Questo effetto benefico è stato notato sia tra le persone ritenute clinicamente sane che tra quelle che avevano MCI.

Inoltre, le persone sane hanno mostrato un miglioramento nella loro funzione esecutiva – cioè la capacità del cervello di fissare e raggiungere obiettivi, di pianificare il futuro e di elaborare strategie. Il centro esecutivo del cervello si occupa anche di “autocontrollo e inibizione.”

In confronto, coloro che hanno fatto esercizio solo per 34 ore nello stesso periodo di 6 mesi non hanno ottenuto alcun beneficio – indipendentemente dal fatto che fossero sani o avessero MCI o demenza. Infine, la ricerca non ha trovato un legame tra la quantità di esercizio e la memoria.

Per quanto riguarda i tipi di esercizio, erano tutti ugualmente benefici per le capacità di pensiero degli anziani. L’allenamento della forza, l’aerobica o le pratiche mente-corpo come lo yoga hanno tutti migliorato queste abilità.

“Solo la durata totale dell’esercizio potrebbe essere collegata al miglioramento delle capacità di pensiero”, dice Gomes-Osman.

“Questi risultati suggeriscono che un programma di esercizio a lungo termine può essere necessario per ottenere i benefici nelle capacità di pensiero”, aggiunge.

“Siamo stati entusiasti di vedere che anche le persone che hanno partecipato a programmi di esercizio a bassa intensità hanno mostrato un beneficio per le loro capacità di pensiero.”

Joyce Gomes-Osman, Ph.D.

“Non tutti hanno la resistenza o la motivazione per iniziare un programma di esercizio moderatamente intenso”, conclude, “ma tutti possono beneficiare anche di un piano meno intenso.”

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