Questi cambiamenti cerebrali potrebbero spiegare l’arto fantasma?

Una nuova ricerca potrebbe aiutare a spiegare perché alcune persone riferiscono di provare sensazioni in un arto mancante, dopo l’amputazione.

L’arto fantasma è la sensazione che la parte mancante rimanga attaccata. La stragrande maggioranza delle persone con amputazione riferisce sensazioni fantasma, spesso con dolore.

Ora, uno studio di imaging da due centri di ricerca a Rio de Janeiro in Brasile ha individuato alcuni cambiamenti nella connettività funzionale – o come le aree del cervello comunicano – che può seguire l’amputazione degli arti.

I cambiamenti si verificano nelle aree sensorimotorie, che sono le parti del cervello che elaborano il tatto e altri segnali sensoriali e controllano il movimento.

I ricercatori hanno trovato due cambiamenti principali nella connettività funzionale sensorimotoria. Uno ha colpito la comunicazione tra i lati destro e sinistro del cervello, e l’altro ha colpito solo il lato del cervello che si trova sul lato opposto del corpo per l’amputazione.

Il giornale Rapporti scientifici ha recentemente pubblicato un carta sui risultati.

“Il cervello cambia in risposta all’amputazione”, dice il primo autore dello studio Ivanei E. Bramati, che è un fisico medico presso l’Istituto D’Or per la ricerca e l’istruzione di Rio, “sono stati studiati per anni in quei pazienti che riportano il dolore dell’arto fantasma.”

“Tuttavia, i nostri risultati mostrano che c’è uno squilibrio funzionale, anche in assenza di dolore, nei pazienti che riportano solo sensazioni fantasma”, aggiunge.

Plasticità cerebrale e arto fantasma

I ricercatori credono che le loro scoperte aiuteranno gli scienziati a capire meglio la plasticità del cervello, che è la capacità del cervello di alterare la sua struttura e funzione in risposta a circostanze mutevoli.

Un tempo, molti scienziati pensavano che il cervello adulto fosse fisso e non capace di molti cambiamenti. Hanno ipotizzato che mentre il cervello ha subito molti cambiamenti durante il primo sviluppo, questi sono cessati una volta arrivata l’età adulta.

Oggi, tuttavia, c’è una visione diversa. Esiste ora una “accettazione generale” che anche il cervello adulto può cambiare in risposta a stress, ormoni, apprendimento, farmaci, stimolazione, invecchiamento e altri fattori.

Queste condizioni possono portare a cambiamenti nella struttura e nelle reti del cervello, compresa la generazione di nuovi neuroni e alterazioni della connettività e della biochimica.

Indagare i meccanismi della plasticità del cervello potrebbe portare a nuovi trattamenti, per esempio, per le condizioni psichiatriche.

Circa il 65% dei 1.6 milioni di persone negli Stati Uniti con amputazione hanno subito l’amputazione dell’arto inferiore.

I ricercatori suggeriscono che fino al 90 per cento degli individui con amputazione riportano sensazioni fantasma.

Nuove intuizioni sulla plasticità del cervello

Nel loro rapporto, gli autori fanno riferimento a studi che hanno collegato l’arto fantasma alla “plasticità disadattiva.”

Tuttavia, essi notano anche che la ricerca più recente ha sfidato questa nozione. Per esempio, uno studio ha scoperto che, dopo l’amputazione della mano, c’era un aumento dell’attività nell’area motoria e sensoriale associata del cervello.

Tali risultati contrastanti suggeriscono che l’arto fantasma potrebbe non essere dovuto a cause dirette e può forse anche coinvolgere diversi fattori.

Per l’indagine più recente, i ricercatori hanno studiato la connettività funzionale nelle aree sensorimotorie in nove individui con amputazione degli arti inferiori e nove individui sani senza amputazioni.

Gli individui con amputazione stavano tutti sperimentando sensazioni fantasma nella parte mancante dell’arto, ma senza dolore.

Un precedente MRI uno studio del team ha rivelato che toccare il moncone di un arto amputato ha causato una reazione eccessiva del cervello.

Questa indagine ha anche mostrato che l’amputazione sembra indebolire il corpo calloso, che è una struttura che collega gli emisferi destro e sinistro del cervello e permette loro di comunicare tra loro.

L’area sensorimotoria di un arto si trova sul lato del cervello opposto a quello dell’arto stesso.

Squilibrio di rete nel cervello

I ricercatori hanno trovato una “riduzione pronunciata” nella connettività funzionale tra i due emisferi del cervello negli individui con amputazione.

Hanno anche osservato un aumento della connettività funzionale all’interno dell’emisfero del cervello che era sul lato opposto all’amputazione.

Sembra, osserva il team, che l’amputazione degli arti causi uno squilibrio nell’organizzazione della rete funzionale del cervello.

Inoltre, sembra che “il dolore non è fondamentale” per i tipi di cambiamenti sensorimotori che si verificano dopo le lesioni agli arti.

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