Ricerca sul dolore cronico: Collegare psicologia, sociologia e neuroscienze

Nonostante la sua prevalenza, gli scienziati non sanno perché alcune persone sviluppano dolore cronico. Un nuovo studio affronta questa domanda da tutti i punti di vista, esplorando il ruolo del denaro e della mente.

Secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC), il dolore cronico colpisce circa 1 adulto su 5 negli Stati Uniti.

Quasi la metà di queste persone riferisce che il dolore limita frequentemente le loro attività quotidiane.

Gli scienziati hanno collegato il dolore cronico agli oppioidi dipendenza, ansia, depressione, e una ridotta qualità della vita, tra le altre cose.

Nel corso degli anni, i ricercatori hanno cercato di capire il dolore cronico avvicinandosi ad esso da diverse angolazioni.

Per esempio, alcuni hanno esplorato gli aspetti sociologici del dolore cronico, cercando fattori di rischio sociali come il reddito più basso o lo stato occupazionale.

Altri hanno esaminato il ruolo dei tratti psicologici. Per esempio, secondo gli autori dell’ultimo studio, alcuni studi più vecchi hanno concluso che catastrofismo sul dolore e paura del dolore sono entrambi “forti predittori del dolore cronico.”

Infatti, gli autori spiegano che molti oggi considerano i fattori psicologici “migliori predittori della disabilità da dolore cronico rispetto alla lesione stessa”.”

Tuttavia, pochi studi tentano di mettere insieme psicologia, attività cerebrale e fattori economici.

Chiudere i conti in sospeso

L’ultimo studio, che ora appare sulla rivista PLOS Biologia, hanno cercato di unire i fili e formulare un modo per sviluppare una visione più olistica del dolore cronico.

In primo luogo, il team ha valutato come i tratti psicologici legati al dolore cronico interagiscono con i tipi di personalità generale. In secondo luogo, hanno usato il funzionale MRI (fMRI) per vedere se potevano identificare i modelli di attività legati al dolore cronico.

In terzo luogo, poiché i ricercatori hanno già identificato che i fattori socioeconomici giocare un ruolo nel dolore cronico, hanno aggiunto questi nell’equazione.

Gli scienziati hanno preso i dati da uno studio controllato randomizzato che includeva persone con dolore cronico mal di schiena. Tutti i partecipanti hanno compilato questionari approfonditi che hanno raccolto informazioni sui tratti di personalità e sui fattori socioeconomici.

Per lo studio, 62 partecipanti hanno visitato il laboratorio in sei occasioni; in quattro di queste occasioni, sono stati sottoposti a una scansione fMRI a riposo. Altri 46 partecipanti hanno completato i questionari ma non hanno avuto una scansione cerebrale.

Le scansioni fMRI dello stato di riposo misurano l’attività cerebrale quando una persona non è impegnata in un compito cognitivo. Queste scansioni forniscono informazioni sull’organizzazione funzionale del cervello.

Gli autori dello studio hanno trovato quattro gruppi di caratteristiche, o dimensioni, all’interno dei partecipanti. Due di queste dimensioni, che hanno chiamato Pain-trait e Emote-trait, sembravano particolarmente influenti.

Il tratto del dolore e il tratto emotivo

Il Pain-trait comprende i fattori tradizionali che gli scienziati già credono aumentino la gravità del dolore cronico, come la catastrofizzazione del dolore e la paura del dolore. Gli individui con questa dimensione avevano maggiori probabilità di riferire un dolore peggiore.

Il tratto emotivo, tuttavia, sembrava essere protettivo; questa dimensione include l’ottimismo, livelli più bassi di nevroticismo, e una capacità di consapevolezza.

Secondo gli autori, l’Emote-trait “sembra compensare e contrastare l’impatto emotivo negativo del dolore cronico.”

Queste dimensioni si riflettevano anche nelle scansioni fMRI allo stato di riposo e corrispondevano a quelli che gli autori chiamano “neurotratti”.” Questi neurotratti sembravano essere stabili, e i ricercatori li hanno osservati in tutte e quattro le scansioni cerebrali.

Le reti che si sono attivate come parte di questi neurotratti non erano limitate alle aree cerebrali che si occupano del dolore. Invece, si sono diffusi nelle regioni che gli scienziati credono che giochino un ruolo nella catastrofizzazione, per esempio.

Il ruolo del reddito

Il team ha scoperto che le persone con redditi più alti erano protette dal dolore cronico. Quelli con redditi più bassi hanno riportato punteggi di dolore più alti e una maggiore disabilità. Questi risultati fanno eco a quelli del lavoro precedente in una vena simile.

Per esempio, un studio che ha esaminato il ruolo della stabilità finanziaria sull’esperienza del dolore cronico delle persone, ha concluso che “le difficoltà economiche erano associate non solo a una maggiore esposizione alle preoccupazioni finanziarie quotidiane, ma anche a una maggiore vulnerabilità al dolore nei giorni in cui si sperimentavano le preoccupazioni finanziarie quotidiane.”

Come spiegano gli autori del nuovo documento, questa relazione con il reddito potrebbe essere dovuta ad altri fattori che non hanno coperto in questo studio, come l’educazione, la politica e la cultura.

Indipendentemente da ciò, concludono che i risultati rafforzano l’idea che “l’esperienza del dolore cronico non è solo radicata nella biologia, ma anche intimamente incorporata nella società.”

Gli autori notano diverse limitazioni dello studio. Per esempio, hanno escluso le persone con depressione moderata o grave, il che, secondo loro, potrebbe “limitare la generalizzabilità” delle conclusioni.

Nei progetti futuri, i ricercatori vorrebbero aggiungere più profondità ai loro questionari; questo studio non ha tenuto conto di una vasta gamma di fattori potenzialmente importanti, come l’ambiente di lavoro, lo stato civile e l’accesso all’assistenza sanitaria.

Inoltre, lo studio ha incluso solo un piccolo numero di partecipanti, tutti con mal di schiena cronico. È possibile che i risultati non si estendano alla popolazione in generale, o ad altri tipi di dolore cronico. Tuttavia, questi risultati offrono un punto di partenza per ulteriori ricerche; l’approccio del team fornisce un nuovo modo per indagare questa condizione poco compresa.
Il mal di schiena può essere tutto nella mente, lo studio suggerisce

Un nuovo studio sulle neuroscienze del dolore clinico suggerisce che la percezione della rigidità potrebbe non riflettere lo stato reale della colonna vertebrale e delle articolazioni. Le scoperte del team potrebbero aprire la strada a nuove terapie che aiutino chi soffre di dolore cronico alla schiena.

Inferiore mal di schiena è una delle principali cause di disabilità in tutto il mondo, colpendo circa 9.4 per cento della popolazione globale.

A volte, le persone con dolore lombare non riescono a liberarsi del dolore. Infatti, si stima che per circa 20 per cento di quelli con la condizione, il dolore evolve in dolore cronico – cioè, il dolore che non si allevia per 12 settimane o più.

Ma il disagio potrebbe essere solo una questione di percezione? Potrebbe sensazione il dolore non rifletta necessariamente lo stato in cui si trova il nostro corpo? Un nuovo studio pubblicato sulla rivista Rapporti scientifici suggerisce così.

I ricercatori sono stati guidati dal dott. Tasha Stanton, che è un ricercatore senior presso la Scuola di Scienze della Salute dell’Università del Sud Australia ad Adelaide.

Studiare i sentimenti del dolore lombare

Dr. Stanton ricerca il neuroscienza dietro il dolore clinico, e la sua motivazione per questo nuovo studio derivava da precedenti prove che gli amputati sentono dolore in un arto che non hanno più, o che la sensazione soggettiva di dolore può essere influenzata da una serie di altri fattori percettivi come stimoli visivi o uditivi.

Lei e il suo team hanno reclutato 15 persone con sensazioni e sintomi auto-riferiti di dolore lombare cronico, e altri 15 partecipanti di controllo sani e di pari età.

Il team ha condotto tre esperimenti. Nel primo, hanno usato un “dispositivo stabilito, personalizzato, convalidato negli esseri umani” che applica una pressione alla spina dorsale e può misurare oggettivamente la rigidità risultante.

I ricercatori hanno confrontato queste misure con ciò che i partecipanti hanno riferito di sentire, utilizzando una scala da “per niente rigido” a “più rigido immaginabile.”

Nel secondo esperimento, ai partecipanti è stato detto che avrebbero ricevuto una forza applicata e gli è stato chiesto di stimare il più accuratamente possibile l’entità della forza ricevuta.

Infine, il terzo esperimento mirava ad esaminare se l’aggiunta di suoni alla percezione della pressione avrebbe cambiato il modo in cui viene percepita la rigidità.

Sensazioni di rigidità: “Una risposta protettiva?

I ricercatori hanno voluto valutare quest’ultimo punto basandosi sui risultati dei primi due esperimenti, che li hanno portati all’ipotesi che “la sensazione di rigidità può rappresentare un costrutto percettivo protettivo.”

“Le persone con mal di schiena cronico e rigidità hanno sovrastimato quanta forza veniva applicata alla loro schiena – erano più protettivi della loro schiena. Quanto hanno sovrastimato questa forza in relazione a quanto rigida si sentiva la loro schiena – più rigida si sentiva, più sovrastimavano la forza. Questo suggerisce che le sensazioni di rigidità sono una risposta protettiva, probabilmente per evitare il movimento.”

Dr. Tasha Stanton

“In teoria”, dice il dott. Stanton aggiunge, “le persone che sentono la rigidità della schiena dovrebbero avere una spina dorsale più rigida di quelle che non lo fanno. Abbiamo scoperto che questo non era il caso nella realtà. Invece, abbiamo scoperto che la quantità di protezione della schiena era un miglior predittore di quanto fosse rigida la loro schiena.”

Dr. Stanton spiega anche i risultati del terzo esperimento, dicendo: “[Abbiamo] scoperto che queste sensazioni potrebbero essere modulate usando diversi suoni. La sensazione di rigidità era peggiore con i rumori scricchiolanti delle porte e meno con i suoni lievi del whooshing.”

“Questo solleva la possibilità di poter colpire clinicamente la rigidità senza concentrarsi sull’articolazione stessa ma usando altri sensi”, dice, credendo che i risultati aprano nuove strade terapeutiche per il mal di schiena cronico.

“Il cervello usa informazioni provenienti da numerose fonti diverse, tra cui il suono, il tatto e la visione, per creare sensazioni come la rigidità”, dice il dott. Stanton.

“Se possiamo manipolare queste fonti di informazione, allora abbiamo potenzialmente la capacità di manipolare le sensazioni di rigidità. Questo apre la porta a nuove possibilità di trattamento, il che è incredibilmente eccitante”, conclude.

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