Un’alta assunzione di acido folico riduce le difese del sistema immunitario?

Molti di noi conoscono l’importanza dell’assunzione di acido folico per le donne incinte nella prevenzione dei difetti del tubo neurale nei bambini. Ma un nuovo studio sui topi suggerisce l’assunzione in eccesso della vitamina B potrebbe infliggere cambiamenti sfavorevoli sul sistema immunitario, abbassando la nostra capacità di combattere il cancro.

Lo studio, pubblicato nel Giornale di biochimica nutrizionale, è stato condotto da ricercatori del Jean Mayer USDA Human Nutrition Research Center on Aging (HNRCA) presso la Tufts University di Boston, MA.

Perché basso l’acido folico Poiché i livelli di vitamina E in gravidanza sono un importante fattore di rischio per i difetti del tubo neurale nei bambini, il governo degli Stati Uniti ha fissato la dose giornaliera raccomandata (RDA) per le donne incinte a 600 µg; la RDA normale è di 400 µg.

Folato si trova naturalmente in molti alimenti, tra cui verdure verdi e a foglia, fagioli, uova, cereali e pesce. Inoltre, molti cereali sono fortificati con acido folico, che è la forma sintetica di folato.

Il corpo usa l’acido folico ogni giorno per creare nuove cellule sane, e come tale, tutti hanno bisogno di acido folico.

Secondo il National Institutes of Health (NIH), circa il 35% delle persone negli Stati Uniti consuma acido folico attraverso integratori alimentari. Tuttavia, alcuni gruppi di popolazione sono a rischio di acquisire un eccesso di acido folico.

I NIH riferiscono che le persone di età superiore ai 50 anni hanno le più alte assunzioni di acido folico, e circa il 5% ha assunzioni che superano la dose superiore tollerabile stabilita, che è di 1.000 µg al giorno.

Anche se studi precedenti hanno dimostrato un legame tra l’assunzione di acido folico elevato e la riduzione delle difese del sistema immunitario, i ricercatori di questo ultimo studio hanno voluto valutare se l’assunzione di acido folico in eccesso può causare cambiamenti negativi nel sistema immunitario.

Il sistema immunitario diminuisce con l’età

Per condurre la loro indagine, i ricercatori – guidati da Hathairat Sawaengsri, dottorando presso la Tufts University – hanno utilizzato topi invecchiati per confermare che i collegamenti precedentemente osservati nelle donne oltre i 60 anni di età non “si verificano per caso”.”

Il team ha esaminato in particolare le cellule natural killer (NK), che sono un particolare tipo di cellula immunitaria vitale nella difesa contro le infezioni virali e cancro identificando e attaccando le cellule infette.

La compromissione della funzione delle cellule NK potrebbe portare ad una maggiore vulnerabilità alla malattia. Negli anziani, queste cellule sono particolarmente importanti, perché il sistema immunitario diminuisce con l’età, lasciandoli più aperti alle infezioni e al cancro.

Come indice della funzione immunitaria nei topi anziani, i ricercatori hanno usato la citotossicità delle cellule NK, che è la capacità delle cellule NK di distruggere altre cellule.

Il loro progetto di studio prevedeva di dare a un gruppo di controllo di topi un livello di acido folico equivalente alla RDA umana. Nel frattempo, hanno dato a un gruppo di trattamento di topi un apporto di acido folico 20 volte superiore alla RDA umana.

Notano che anche se la quantità di acido folico consumata dalla maggior parte degli adulti è più bassa e presa in un periodo di tempo più lungo, hanno usato una dose più alta nel loro studio per tenere conto del fatto che i topi sono più efficienti nel metabolizzare l’acido folico rispetto agli esseri umani.

Relazione causale tra eccesso di acido folico e diminuzione dell’attività delle cellule NK

I risultati hanno mostrato che i topi che sono stati alimentati con alte quantità di acido folico nel gruppo di trattamento avevano concentrazioni più elevate di acido folico non metabolizzato nel loro plasma sanguigno e concentrazioni più elevate di folato nelle loro milze, rispetto ai topi nel gruppo di controllo.

Inoltre, i topi del gruppo di trattamento avevano un’attività delle cellule NK ridotta, rispetto a quelli del gruppo di controllo; i ricercatori dicono che questi risultati stabiliscono una relazione causale tra l’assunzione di acido folico in eccesso e l’abbassamento dell’attività delle cellule NK nei topi anziani.

“Il nostro obiettivo era quello di guardare l’eccesso di acido folico e il suo impatto sulla funzione immunitaria”, dice Sawaengsri. “Prendendo ciò che abbiamo trovato in questo studio, il prossimo passo è quello di determinare se l’eccesso di acido folico aumenta effettivamente la nostra suscettibilità alle infezioni.”

Commentando ulteriormente, l’autore dello studio Ligi Paul, PhD, dell’HNRCA, dice:

“Se vogliamo ottimizzare gli sforzi delle cellule NK per aumentare la resistenza alle infezioni, l’uso dell’acido folico in alcuni contesti potrebbe dover essere rivalutato. Tra gli adulti più anziani, ulteriori ricerche potrebbero dimostrare che è importante prendere integratori solo se è stato documentato un deficit di folati.”

I loro risultati si basano sui risultati di uno studio del 2005 condotto dallo stesso laboratorio, che ha trovato che il 78% delle donne sane in postmenopausa aveva acido folico non metabolizzato nel loro plasma sanguigno, indicando un eccesso di acido folico. Anche loro avevano una minore attività delle cellule NK.

Nel 2015, Notizie mediche oggi ha riferito di uno studio che ha suggerito l’acido folico può ridurre il rischio di ictus nelle persone con ipertensione.

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