Un’area chiave del cervello è più piccola nelle donne che prendono la pillola

Alla base del cervello c’è una piccola ma cruciale area che funge da centro di controllo per il sistema nervoso e ormonale. Ora, uno studio ha scoperto che tra le donne, è significativamente più piccolo in quelle che usano la pillola anticoncezionale.

La Food and Drug Administration (FDA) ha approvato per la prima volta controllo delle nascite pillole per l’uso negli Stati Uniti nel 1960. Oggi, nell’U.S., 12.6% di donne tra i 15 e i 49 anni prendono queste pillole.

Conosciuto semplicemente come “la pillola”, questo contraccettivo orale è una delle forme più popolari di controllo delle nascite, ma la gente lo usa anche per aiutare con una vasta gamma di condizioni, comprese le mestruazioni irregolari, acne, sindrome dell’ovaio policistico, endometriosi, e crampi.

In sostanza, la pillola è iniziata come un modo di prevenire la gravidanza utilizzando il controllo ormonale.

In origine, i produttori l’hanno progettata per fermare ovulazione attraverso l’ormone progesterone, ma da allora si è evoluto per includere una miriade di tipi diversi. Questi comportano varie combinazioni di ormoni, dosi e programmi, a seconda del risultato desiderato. Le persone possono anche usare la pillola per saltare le mestruazioni o fermarle del tutto.

Ma cosa significa questo sfruttamento della potenza ormonale per il sistema naturale di ormoni del corpo?

Prima dello studio attuale, che i ricercatori hanno presentato al riunione annuale del 2019 della Radiological Society of North America, ci sono state pochissime ricerche sugli effetti della pillola anticoncezionale sull’ipotalamo.

Questa piccola regione del cervello, che si trova sopra la ghiandola pituitaria alla base dell’organo, svolge il ruolo vitale di produrre ormoni e aiutare a controllare una serie di funzioni corporee – compresi i cicli del sonno, l’umore, il desiderio sessuale, l’appetito, la temperatura corporea e la frequenza cardiaca.

I ricercatori che hanno presentato lo studio hanno riconosciuto che prima del loro lavoro, non c’era stata alcuna segnalazione sull’effetto delle pillole anticoncezionali sulla struttura dell’ipotalamo umano.

“C’è una mancanza di ricerca sugli effetti dei contraccettivi orali su questa piccola ma essenziale parte del cervello umano vivente”, dice Michael Lipton, Ph.D., che è un professore di radiologia al Gruss Magnetic Resonance Research Center dell’Albert Einstein College of Medicine e direttore medico di MRI Servizi del Montefiore Medical Center, entrambi a New York City, NY.

Questo può essere dovuto al fatto che, fino ad ora, non c’era un modo noto per analizzare quantitativamente gli esami MRI dell’ipotalamo.

Lipton ha spiegato a Notizie mediche oggi che il precedente lavoro del team li ha anche ispirati a indagare questi effetti. “Abbiamo riportato alcuni risultati piuttosto interessanti sul rischio basato sul sesso nella lesione cerebrale”, ha detto. “In particolare, le donne sembrano fare peggio degli uomini. Altri studi hanno dimostrato che l’ormone sessuale femminile progesterone è neuroprotettivo.”

“Poiché [le pillole contraccettive orali] sono ampiamente utilizzate, abbiamo voluto esplorare gli effetti delle [pillole contraccettive orali] in donne sane per capire il loro ruolo potenziale nei nostri risultati sesso-divergenti. La scoperta che riportiamo qui è un risultato di questa esplorazione.”

Drammatica differenza nelle dimensioni dell’ipotalamo

“Non mi aspettavo di vedere un effetto così chiaro e robusto”, ha detto Lipton. Il ricercatore nota anche: “Abbiamo trovato una differenza drammatica nella dimensione delle strutture cerebrali tra le donne che stavano prendendo contraccettivi orali e quelle che non lo erano.”

Per lo studio, i ricercatori hanno reclutato 50 donne in buona salute, 21 delle quali stavano prendendo la pillola anticoncezionale.

Il team ha effettuato scansioni MRI, che utilizzano la radiologia per generare immagini di organi, per guardare il cervello di ciascuna delle 50 donne. Hanno poi utilizzato una metodologia convalidata per misurare il volume ipotalamico.

“Abbiamo convalidato i metodi per valutare il volume dell’ipotalamo e confermare, per la prima volta, che l’uso attuale pillola contraccettiva orale è associato con un volume ipotalamico più piccolo”, dice Lipton.

I ricercatori hanno scoperto che le donne che prendevano la pillola anticoncezionale avevano un volume dell’ipotalamo significativamente più basso di quelle che non usavano contraccettivi orali.

Volume ipotalamico e rabbia

Anche se lo studio ha trovato che non c’era alcun legame degno di nota tra il volume ipotalamico e la capacità cognitiva di una donna, o la capacità di pensare, i risultati preliminari suggeriscono che c’è un’associazione tra volume ipotalamico più piccolo e rabbia ridotta.

“Questi risultati sono generalmente coerenti con gli studi precedenti di [pillole contraccettive orali] che sostengono [un effetto] sulla regolazione dell’umore. La nostra scoperta potrebbe rappresentare una manifestazione del meccanismo alla base di questi effetti o semplicemente essere non correlato. È solo troppo presto per dirlo”, ha detto Lipton.

“Questo studio iniziale mostra una forte associazione e dovrebbe motivare ulteriori indagini sugli effetti dei contraccettivi orali sulla struttura del cervello e il loro potenziale impatto sulla funzione cerebrale”, conclude Lipton.

Per quanto riguarda i piani per il lavoro futuro, Lipton ha detto: “Per il mio gruppo, l’obiettivo più importante e immediato è quello di incorporare il ruolo delle [pillole contraccettive orali] nei nostri studi in corso e di esplorare ulteriormente il ruolo dei normali cicli di ormoni sessuali legati al ciclo mestruale, così come il ruolo degli androgeni (testosterone) in uomini e donne.”

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