Un farmaco basato sulla proteina della malaria mostra una promessa contro il cancro alla vescica resistente al trattamento

Un nuovo studio mostra che un farmaco derivato da una proteina trovata nel parassita della malaria ha fermato i tumori del cancro alla vescica resistenti alla chemioterapia che crescono nei topi. I ricercatori dicono che la scoperta potrebbe portare a molto necessari nuovi trattamenti per i casi di cancro alla vescica che non rispondono alla terapia standard.

Il team internazionale dietro lo studio – che è pubblicato sulla rivista Urologia europea – comprende membri della University of British Columbia (UBC) di Vancouver, Canada.

L’autore senior Mads Daugaard, un ricercatore senior presso il Vancouver Prostate Centre e il Vancouver Coastal Health Research Institute, e un assistente professore di scienze urologiche presso UBC, dice che questa è la prima volta che l’idea di utilizzare malaria proteine da trattare cancro è stato messo “in un contesto clinico diretto.”

“C’è un enorme bisogno clinico di trovare nuovi trattamenti per il cancro alla vescica e abbiamo visto un’opportunità per colpire questa malattia con il nostro nuovo farmaco contro la malaria”, aggiunge.

La vescica è un organo cavo nella pelvi che immagazzina l’urina prima che lasci il corpo. Il tessuto muscolare nelle pareti della vescica permette di allungarsi per accogliere l’urina.

Il cancro alla vescica nasce quando le cellule della vescica crescono fuori controllo. Come più cellule tumorali crescono, possono svilupparsi in un tumore e si diffonde ai tessuti vicini e ad altre parti del corpo.

La Società Americana del Cancro stima che ci saranno circa 79.030 nuovi casi di cancro alla vescica e 16.870 morti per la malattia negli Stati Uniti durante il 2017.

La proteina della malaria può colpire i tumori del cancro

Anche se è il quinto tumore più comune negli Stati Uniti.S., il cancro alla vescica ha il più alto costo per paziente. Ce n’è solo uno chemioterapia trattamento per il cancro della vescica muscolo-invasivo (MIBC) – una situazione che è cambiata poco in 20 anni, dicono i ricercatori.

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    Lo standard di cura per il MIBC è “la chemioterapia neoadiuvante basata sul cisplatino.” Tuttavia, solo circa il 40% dei pazienti mostra una risposta importante a questo trattamento di prima linea e quindi, “le opzioni di trattamento di seconda linea per MIBC sono attualmente molto richieste”, notano gli autori nel loro documento.

    Il nuovo studio si basa sul precedente lavoro del prof. Daugaard e il co-investigatore Ali Salanti, professore presso il Centro di parassitologia medica dell’Università di Copenhagen in Danimarca.

    Quella ricerca ha mostrato che una proteina chiamata VAR2CSA – normalmente presente nel parassita della malaria Plasmodium falciparum – potrebbe consegnare farmaci antitumorali nei tumori.

    I ricercatori dicono che la proteina si attacca a un particolare gruppo di catene di zucchero – chiamato “catene di glicosaminoglicani di solfato di condroitina oncofetale (ofCS)” – che si trovano normalmente solo nei tumori del cancro e nel tessuto placentare.

    Perché il cancro alla vescica resistente al cisplatino ha livelli insolitamente alti di CS, il prof. Daugaard e colleghi hanno deciso di esplorare il potenziale di utilizzo di VAR2CSA come base per il trattamento di questa forma di malattia.

    L’effetto della combinazione di farmaci è stato drammatico

    Per il nuovo studio, il team ha usato topi impiantati con tumori presi da pazienti umani con forme altamente aggressive di MIBC.

    I ricercatori hanno sviluppato un farmaco sperimentale che ha combinato alcuni domini della proteina malarica VAR2CSA con tre composti cellulo-tossici derivati da una spugna marina.

    Quando ha trattato i topi con il farmaco combinato, c’è stato un effetto drammatico: l’80% dei topi è sopravvissuto per più di 70 giorni, mentre nessuno dei topi in altri tre gruppi di controllo che non hanno avuto la terapia combinata è sopravvissuto.

    Il team sta ora lavorando su un modo per produrre il farmaco su più larga scala per l’uso negli studi clinici. Profs. Daugaard e Salanti condurranno il lavoro in un’azienda che hanno avviato.

    “Siamo molto entusiasti di questi risultati perché dimostra che siamo sulla buona strada per sviluppare un’opzione di trattamento completamente nuova per il cancro letale della vescica. Ha il potenziale per avere un enorme impatto sulla cura dei pazienti.”

    Prof. Mads Daugaard

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