Uno studio controverso collega l’inquinamento con il bipolarismo e la depressione

Un recente studio ha concluso che l’esposizione all’inquinamento atmosferico, in particolare durante i primi 10 anni di vita, potrebbe giocare un ruolo significativo nello sviluppo di disturbi psichiatrici. Tuttavia, non tutti sono convinti dai dati.

Lo studio, che appare in PLOS Biologia, ha utilizzato i dati degli Stati Uniti e della Danimarca per scoprire il possibile legame tra inquinamento ambientale e disturbi psichiatrici.

La nuova ricerca ha scoperto che i tassi di disordine bipolare e depressione erano più alti tra coloro che vivevano in aree di scarsa qualità dell’aria.

I ricercatori hanno anche concluso che i danesi che hanno vissuto in aree inquinate durante la loro prima decade di vita avevano più del doppio delle probabilità di avere disturbi della personalità e schizofrenia.

Con salute mentale sotto i riflettori, i ricercatori sono desiderosi di capire i fattori che influenzano se qualcuno sviluppa o meno una malattia psichiatrica.

Ci sono una moltitudine di potenziali cause, tra cui la genetica così come le esperienze di vita, quindi non è possibile escludere i fattori ambientali.

In questo nuovo studio, il team ha esaminato più da vicino come un fattore ambientale specifico – l’inquinamento atmosferico – colpisce il cervello e la probabilità di disturbi psichiatrici.

Ricerca sull’inquinamento atmosferico

Per giungere alle loro conclusioni, i ricercatori hanno attinto a due grandi serie di dati. Le informazioni sull’inquinamento per la U.S. proveniva dalle misurazioni della qualità dell’aria dell’Environmental Protection Agency (EPA), mentre per la Danimarca, i ricercatori hanno guardato il registro nazionale dell’inquinamento.

L’EPA traccia 87 diverse misurazioni della qualità dell’aria. Anche se il registro dell’inquinamento danese monitora meno misurazioni, hanno una maggiore risoluzione spaziale.

Il team ha poi esaminato i dati sanitari. Per la U.S., hanno avuto accesso a un assicurazione sanitaria database che comprendeva le richieste che più di 151 milioni di individui hanno fatto tra il 2003 e il 2013.

Per la Danimarca, hanno usato i dati di tutti i residenti che sono nati nel paese tra il 1979 e il 2002 e vivevano in Danimarca al loro decimo compleanno.

La Danimarca assegna ad ogni persona un numero identificativo unico che collega le informazioni dei registri nazionali. Queste informazioni hanno permesso ai ricercatori di stimare l’esposizione all’inquinamento atmosferico durante la prima decade di vita. Tuttavia, i ricercatori non sono stati in grado di essere così specifici con la U.S. set di dati, in quanto sono stati limitati al livello di contea.

Secondo gli autori, i risultati hanno mostrato che l’inquinamento atmosferico ha dei legami con vari disturbi psichiatrici. Utilizzando le registrazioni più specifiche della Danimarca, i ricercatori sono stati in grado di individuare che il cervello in via di sviluppo durante i primi 10 anni di vita di una persona potrebbe essere un po ‘più incline agli effetti dell’inquinamento atmosferico.

“Abbiamo ipotizzato che gli inquinanti potrebbero influenzare il nostro cervello attraverso percorsi neuroinfiammatori che hanno anche dimostrato di causare segni simili alla depressione in studi su animali”, dice Andrey Rzhetsky, dell’Università di Chicago, IL, che ha condotto lo studio.

Il biologo computazionale Atif Khan, che è il primo autore di questo studio, commenta i risultati. Dice: “L’ambiente fisico – in particolare la qualità dell’aria – merita più ricerca per capire meglio come il nostro ambiente contribuisce ai disturbi neurologici e psichiatrici”.”

“Il nostro studio mostra che vivere in aree inquinate, soprattutto all’inizio della vita, è predittivo di disturbi mentali in entrambi gli Stati Uniti.S. e Danimarca.”

Atif Khan

Una dose di scetticismo

Anche se i risultati sono interessanti, lo studio ha limitazioni significative e ha causato molto dibattito, come spiega lo stesso Rzhetsky.

Egli dice: “Questo studio sui disturbi psichiatrici è controintuitivo e ha generato una notevole resistenza da parte dei revisori.”

In effetti, c’era così tanta divisione che la rivista ha deciso di pubblicare un articolo di accompagnamento accanto al documento di ricerca. Prof. John Ioannidis, uno scienziato che ha assistito al processo editoriale della rivista ma che non è collegato allo studio originale, è l’autore.

Nell’articolo, egli analizza i dati. Tra le altre critiche, spiega come “i risultati della U.S. dati offrono per lo più grossolani, suggerimenti esplorativi. Le associazioni possono essere completamente spurie o, al contrario, importanti associazioni possono essere mancate a causa di queste carenze.”

Prof. Ioannidis alla fine conclude che una “associazione causale dell’inquinamento atmosferico con le [condizioni] mentali è una possibilità intrigante.”

“Nonostante le analisi che coinvolgono grandi serie di dati”, aggiunge, “le prove disponibili hanno carenze sostanziali e una lunga serie di potenziali distorsioni può invalidare le associazioni osservate. Sono necessarie ulteriori analisi da parte di più ricercatori, compresi i contrari.”

In conclusione, la teoria che l’impatto dell’inquinamento sulla salute mentale richiederà molte più prove prima che gli scienziati mainstream comincino a prenderla sul serio.

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