Uno studio mostra perché l’agopuntura potrebbe funzionare

L’agopuntura è stata usata per trattare tutti i tipi di dolore fin dai tempi antichi. Eppure molti lo liquidano come un semplice placebo, sostenendo che il metodo non è scientifico. Ma una nuova ricerca si avvicina a una spiegazione scientifica del perché l’agopuntura potrebbe, in effetti, funzionare.

Agopuntura è spesso usata per alleviare vari tipi di dolore, dalle mal di schiena all’osteoartrite e emicranie.

Ma funziona? Precedente studia hanno prodotto risultati misti, e le linee guida cliniche per l’uso dell’agopuntura sono contrastanti.

A nuovo studio – pubblicato sulla rivista Evidence-based Complementary and Alternative Medicine – esamina alcune delle ragioni dietro perché la ricerca precedente può aver ritenuto l’agopuntura controversa.

La nuova ricerca è stata condotta da un team di scienziati dell’istituto di ricerca biomedica LA BioMed, e l’autore corrispondente dello studio è il ricercatore principale di LA BioMed, il Dr. Sheng-Xing Ma.

Studiare gli effetti dell’agopuntura

La novità della ricerca condotta dal dott. Ma e colleghi consiste in un dispositivo che ha permesso ai ricercatori di prendere campioni di molecole umane dalla pelle, permettendo così di studiare l’effetto del needling.

“Il nostro laboratorio ha sviluppato un dispositivo di biocaptazione indolore e non invasivo che può campionare biomolecole umane su specifiche regioni della pelle. Con questo strumento, siamo stati in grado di ottenere la prima prova che l’ossido nitrico viene rilasciato dalla superficie della pelle umana ad un livello superiore con la corretta metodologia di agopuntura e l’uso del calore.”

Dr. Sheng-Xing Ma

Dr. Ma e il team hanno usato un metodo di agopuntura manuale “a bassa forza/velocità”, durante il quale hanno inserito delicatamente gli aghi dell’agopuntura nella pelle di 25 partecipanti maschi e femmine, di età compresa tra i 18 e i 60 anni, per 20 minuti.

Gli aghi sono stati girati ogni 5 minuti per tutto il periodo di 20 minuti. I ricercatori hanno delicatamente attorcigliato gli aghi secondo la procedura standard di rinforzo per 2 minuti, o fino a quando la “sensazione de qi” – cioè una “sensazione di indolenzimento, intorpidimento, distensione o dolore” – è stata raggiunta.

I ricercatori hanno voluto esaminare l’effetto del needling sul rilascio di ossido nitrico sulla pelle. Hanno attaccato il dispositivo di biocaptazione, insieme alla soluzione di raccolta, alla pelle dei partecipanti, coprendo i due percorsi, o meridiani, lungo i quali si dice che scorra l’energia corporea importante: il pericardio e il polmone.

La tecnica di agopuntura aumenta l’ossido nitrico

Dr. Ma e colleghi hanno anche applicato calore elettrico di circa 43-44°C per 20 minuti, e hanno effettuato due sessioni di biocaptazione di 20 minuti “durante e dopo ogni trattamento.”

L’esperimento ha rivelato alti livelli di ossido nitrico agli agopunti definiti lungo i due meridiani.

Gli autori spiegano che l’ossido nitrico ha aumentato il flusso di sangue, che, a sua volta, può aver innescato il rilascio di sostanze analgesiche che rendono la pelle calda e migliorano l’effetto terapeutico del needling.

Tuttavia, “i meccanismi precisi dell’elevazione del rilascio di [ossido nitrico] colpiti dalle stimolazioni applicate non sono ancora chiari”, ammettono i ricercatori. “Un approccio più sofisticato sarebbe necessario per affrontare questo problema.”

Per testare ulteriormente le loro scoperte, il dott. Ma e il team hanno anche applicato un “metodo di riduzione”, in cui hanno somministrato gli aghi con forza elevata e alta frequenza.

“Sulla base della medicina tradizionale cinese, il rafforzamento dell’agopuntura si ottiene torcendo o ruotando lentamente l’ago con una forza delicata o con il calore”, dice il dott. Ma spiega. “La riduzione si ottiene torcendo o ruotando rapidamente l’ago con grande forza. Il rinforzo provoca [una] sensazione locale di calore, ma la riduzione provoca una sensazione locale di freddo.”

In condizioni di riduzione, i livelli di ossido nitrico sono diminuiti. La differenza tra questi due metodi può spiegare i risultati variabili trovati nelle prove di agopuntura, gli autori suggeriscono.

Dicono anche che continueranno ad esaminare le differenze tra questi metodi di agopuntura manuale per capire quanto ciascuno di essi sia efficace per alleviare il dolore, così come per cogliere i meccanismi biomolecolari coinvolti nella riduzione del dolore.

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